Por fin, una vuelta a casa para la mariposa azul de Fender

Este artículo se incluyó originalmente en High Nation News

Desde la cima de Pigeon Butte, en el Refugio Nacional de Vida Silvestre William L. Finley, al oeste de Oregón, la dimensión completa del valle de Willamette se adapta a una mirada. Enclavado entre la cordillera de la Costa y las Cascadas, el valle está repleto de tierras de cultivo: zonas de pasto, huertos de avellanos y bodegas. Sin embargo, en primer plano, los prados de hierba salpicados de flores silvestres, así como los robles ocasionales, trazan las formas de la tierra.

Paisajes de sabana de montaña como estos cubrían antaño 685.000 acres del valle de Willamette. En el año 2000, sólo quedaba una décima parte del 1%. Su pérdida ha sugerido de hecho el declive de innumerables especies que cuando prosperaban en ellae; algunas están en peligro, otras han desaparecido. Entre las casi desaparecidas se encuentra una mariposa del tamaño de una moneda llamada azul de Fender.

Endémica de este valle, la azul de Fender se acumuló por primera vez en 1929. Poco después, desapareció y, durante medio siglo, nadie pudo descubrir al bicho de alas de zafiro; se le dio por extinguido. Pero en 1988, un niño de 12 años capturó un par de ejemplares en un campo de las afueras de Eugene, y un lepidopterista redescubrió oficialmente la mariposa al año siguiente. Se incluyó en la lista de tipos en peligro en 2000, cuando quedaban menos de 3.400.

Ahora, la población de la mariposa se ha cuadruplicado y el tipo de mariposa está programado para pasar de la lista de especies en peligro a la de especies en peligro. Si se completa esta modificación de la condición, como se prevé que ocurra este año, la azul de Fender se convertirá en la segunda plaga que se ha recuperado en la historia de la Ley de Especies Amenazadas.

Yo 'había llegado al campo de hierba de Pigeon Butte una mañana de mayo tratando de encontrar el azul de Fender debido al hecho de que quería ver de primera mano el cierto encanto de esta mariposa inusual. Sin embargo, además, en un momento en que un aproximado de medio millón de especies de insectos en todo el mundo se enfrentan a la terminación y las poblaciones de mariposas se están reduciendo a tasas sin precedentes, tenía la intención de presenciar las cosas que esta criatura representaba - la prueba de que en medio de tal pérdida abrumadora, la recuperación, también, sigue siendo posible.

No fue hasta que me rendí y bajé el capital que las vi: dos mariposas azules dando vueltas cerca de mis rodillas. Cuando uno aterrizó, me asomé a la parte inferior de su ala y localicé el doble arco de áreas negras que diferencian el azul de Fender de su aspecto más común, el azul plateado.

Mi idea inicial era de asombro: ¿Cómo había llegado este frágil animal, con sus alas delgadas como un tejido y su cuerpo del tamaño de una semilla de girasol, a revolotear en esta temprana mañana de primavera casi 90 años después de que se proclamara su desaparición definitiva? Mi segundo pensamiento fue mucho menos encantador: ¿Y qué? A pesar de un dilema ecológico de tan gran alcance, era difícil prever qué distinción puede hacer la supervivencia de una pequeña mariposa azul.

UNOS AÑOS DESPUÉS el redescubrimiento de la azul de Fender, una estudiante universitaria llamada Cheryl Schultz se situó en las afueras de Eugene, moliendo a través de arbustos de mora más altos que su cabeza. Aquí, en lo que ahora es un lugar de la Oficina de Administración de Tierras llamado Fir Butte, los bolsillos de los pastos remanentes continuaban entre una maraña de invasores leñosos. En estos huecos vivían un par de lotes de Fender's blues. Hoy en día, mucho se ha transformado, y el sitio alberga más de 2.000.

Schultz, actualmente profesora de la Universidad Estatal de Washington, ha ayudado a dirigir la conservación de Fender durante casi tres décadas. Pero cuando era niña, realmente no cargaba con un internet de mariposas. En su lugar, se preocupó por las mariposas utilizando su pasión en otra cosa. Comenzó su carrera en los años que siguieron a la muy perturbadora discusión sobre el aumento del búho moteado del norte a la lista de especies amenazadas. La lucha enfrentaba a los ecologistas con la industria maderera y enmarcaba el problema como una batalla entre el bien y el mal, los puestos de trabajo y los búhos. Schultz se mostró recelosa de esas dualidades. Quería explorar cómo la ciencia puede ayudar a los animales salvajes y a los individuos a compartir mucho mejor un paisaje.

" La recuperación requiere tres cosas. La ciencia, el tiempo y las asociaciones".

Intentar salvar a la azul de Fender supuso un obstáculo muy adecuado para esta línea de investigación. Los biólogos reconocieron que el entorno restringido de la mariposa tendría que ser ampliado para detener su extinción, pero su área de distribución se superponía a un paisaje controlado por las empresas humanas de agricultura, el avance metropolitano y también la posesión de tierras exclusivas.

Schultz comenzó observando a las azules de Fender para reconocer mejor su ecología particular: ¿Hasta dónde viajará una Fender? ¿Cuánto néctar se necesita para mantener una población? ¿Cómo afectan los incendios y los herbicidas a la especie? Después, tanto ella como sus colaboradores utilizaron sus hallazgos para ayudar a desarrollar la estrategia de curación del Fender azul del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos. Sin embargo, la ciencia por sí sola, me informó Schultz, no puede promulgar la conservación. "La recuperación requiere tres cosas", afirmó. "La ciencia, el tiempo y también las asociaciones".

QUIZÁS ESTA HISTORIA DE RECUPERACIÓN comienza no con una plaga sino con una planta: El altramuz de Kincaid, una flor silvestre estacional con hojas caídas en forma de palma y también espigas de flores de color púrpura bajo. Como muchas mariposas, la azul de Fender existe en estrecha relación con una planta huésped específica. Desde el momento en que una oruga de Fender sale del cascarón a principios del verano hasta que se abre de su crisálida como mariposa adulta en la primavera siguiente, la planta anfitriona -a menudo el altramuz de Kincaid- le ofrece su única fuente de alimento y también de refugio. "Son una pareja de tipos", me informó Tom Kaye, director ejecutivo del Instituto de Ecología Aplicada, sin ánimo de lucro, con sede en Corvallis. "Para conservar la mariposa, hay que conservar el altramuz".

Tras el redescubrimiento de la mariposa en 1989, los científicos empezaron a buscar el altramuz de Kincaid. Al igual que el insecto, la planta era excepcionalmente poco común. Crece en praderas de tierras altas, comunidades ecológicas compuestas por patios y forbas que construyen la tierra y, a menos que algo perturbe el procedimiento, en algún momento allanan el camino a los arbustos y también a los árboles. Para seguir siendo una pradera, una sabana necesita ser perturbada.

En el valle de Willamette, esa perturbación se producía históricamente en forma de incendios manejados por el pueblo kalapuya, que quemaba las sabanas con regularidad para ayudar a la caza y también para mantener las comunidades de plantas que daban alimentos esenciales, consistentes en camas y bellotas. Cuando los habitantes desplazaron a los kalapuya por medio de enfermedades, genocidio y eliminación forzosa, el desprendimiento se detuvo. Las praderas, que durante mucho tiempo estuvieron llenas de luz y agua, fueron rápidamente aradas para cultivarlas y se convirtieron en un negocio.

" Para conservar la mariposa, hay que conservar el altramuz".

Sin el fuego, el entorno de las praderas comenzó a transformarse: El espino así como el roble de sustancia venenosa invadieron, los abetos y fresnos echaron raíces, y también la variedad de patios y plantas florecientes que una vez habían florecido - incluyendo el lupino de Kincaid - se marchitaron.

Los investigadores del Instituto de Ecología Aplicada han estado examinando el altramuz de Kincaid en un esfuerzo por dar la vuelta a esa moda desde el comienzo de la empresa en 1999. La mayoría de las estrategias de conservación que han desarrollado están relacionadas con las formas en las que el altramuz se relaciona con su entorno, como las conexiones de cooperación que crea con los hongos micorrícicos y también con las bacterias rhizobium. Los rizobios viven en las manchas conectadas a los orígenes del altramuz, donde, a cambio de nutrientes, proporcionan a la planta un suministro estable de nitrógeno fijado. En los nuevos lugares de reconstrucción en los que estos compañeros fúngicos y bacterianos son escasos, la inyección de tierra de lugares que actualmente sustentan robustas poblaciones de altramuces puede reforzar las posibilidades de éxito de las nuevas plantas.

Un mediodía de junio, Kaye y yo estábamos entre hileras de plantas en flor en la granja de producción de semillas de la organización. El altramuz estaba prácticamente listo para ser cosechado, así como Kaye levantó una cáscara y también la sostuvo hacia el cielo. La luz del sol inundó la cáscara para exponer los oscuros orbes de sólo dos semillas ahuecadas en su interior. El altramuz de Kincaid, dijo, produce pocas semillas, específicamente en la naturaleza, donde abundan los asesinos como los gorgojos. Eso hacía casi difícil reunir las suficientes para repararlas. "Podría tener en mi mano todo el resultado de semillas de un poblado", me informó Kaye. "Mientras tanto, de un campo de producción podría cargar bolsas".

Así que tanto él como sus asociados buscaron métodos para mejorar el suministro cultivado. En colaboración con el Proyecto de Sostenibilidad en las Cárceles, la organización estableció un área de producción de semillas dentro de la Institución Correccional del Estado de Oregón. A través de este programa, las personas encarceladas han generado decenas de miles de semillas de altramuz de Kincaid, y también, por expansión, plantas cultivadas que actualmente mantienen las orugas de Fender en pastos traídos de vuelta a lo largo del Valle de Willamette.

UNA MAÑANA DE MAYO, Me encontré con Soledad Díaz, ecologista del Instituto de Ecología Aplicada, en Baskett Butte, en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Baskett Slough. Aquí, en una de las mayores praderas de Fender restauradas del Valle de Willamette, la descubrí agazapada con un equipo de investigadores con sombrero de sol, contando flores para aproximar las fuentes de néctar ofrecidas.

Díaz me señaló el hombro. Me giré para disfrutar del parpadeo de un azul de Fender mientras revoloteaba y se posaba sobre un lupino cercano. "Parece una vieja", dijo Díaz, mencionando los lados rasgados que inclinaban las alas de la mariposa. En la vida de una Fender's blue, "vieja" implica sólo 9 o 10 días. En las pendientes que nos rodeaban, salpicaban las hierbas hasta las rodillas y crecían las flores: malvasía, lirio de mariposa, lirio de Oregón, mucho altramuz anfitrión. Las mariposas azules volaban de planta en planta con tal despreocupación que resultaba difícil recordar que se ocupaban urgentemente de la tarea de descubrir néctar así como una pareja bajo el tic-tac de su rápida esperanza de vida.

La mayoría de las poblaciones residuales de altramuz de Kincaid se encuentran en laderas como la de Baskett Butte, explicó Graham Evans-Peters, administrador del Refugio de Baskett Slough. Dado que el terreno más escarpado dificulta la agricultura, los terratenientes han utilizado tradicionalmente estas tierras altas para el ganado y no para las plantas. El ganado de pastoreo, al igual que los incendios, aleja la infracción de los bosques y también sacrifica los céspedes altos. Y además, me informó Evans-Peters, "no les gusta el altramuz".

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre comenzó a recuperar el entorno de Fender en Baskett Slough a mediados de la década de 1990. La agencia se deshizo de las malas hierbas intrusas de los puntos de altramuz existentes en el butte, después de lo cual controló las variedades invasivas en las pendientes circundantes, así como las replantó con vegetación nativa. A medida que la población de estas plantas crecía, también lo hacía la del azul de Fender.

En la actualidad, el entorno de alta calidad de Fender cubre más de cien acres en Baskett Slough. Pero el trabajo no es done; el campo de hierba tiene que cuidarse de forma proactiva. "Una de las herramientas más vitales para el control alternativo del campo de hierba", declaró Evans-Peters, "es el fuego". Mientras que el fuego elimina algunas larvas de Fender, mantiene las praderas abiertas y provoca saltos tan significativos en la vitalidad tanto del néctar como de las plantas huésped que el número de la mariposa también aumenta en los años siguientes.

La quema también beneficia a otra variedad de interacción, ésta entre las orugas de Fender y sus cuidadores: las hormigas. Las orugas de Fender crean néctar que consumen numerosos tipos de hormigas. A cambio, las hormigas hacen guardia contra los asesinos y chupasangres. Estos cuidadores de hormigas, sin embargo, no aparecen constantemente. Cuando la hierba espesa bordea las plantas huésped de las orugas, enfría el suelo, reduciendo la tarea de las hormigas, y también produce un laberinto que evita que las hormigas descubran las orugas en el altramuz de arriba. La quema ordena esta paja acumulada, lo que los científicos creen que es sólo uno de los factores por los que el fuego potencia la atención a las hormigas. Los estudios de investigación muestran que los precios de supervivencia de las orugas pueden ser tres veces mayores cuando los cuidadores están presentes que cuando no lo están.

" La energía está madura en este momento para obtener ese gran fuego en el suelo".

En Baskett Slough, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre quema anualmente zonas de la pradera en colaboración con las Tribus Confederadas de Grand Ronde, que incluyen bandas de los Kalapuya. A lo largo de los últimos veinte años, el programa de incendios de las tribus se ha centrado de forma significativa en el restablecimiento de las técnicas de quema social para el manejo de la tierra, así como en la mejora de las fuentes de alimentación tradicionales. Ahora, debido al creciente interés que despierta el uso del fuego como herramienta de remediación, varias empresas buscan la experiencia de las tribus. "Queremos especificar dónde estamos llevando a cabo quemas sociales que tengan el esfuerzo de remediación detrás", explicó Colby Drake, jefe de quemas así como supervisor de depósitos naturales de las Tribus Confederadas, en una cumbre forestal en 2021. "La energía está madura ahora mismo para conseguir ese gran fuego en el terreno".

NOVENTA Y SEIS POR CIENTO del Valle de Willamette es de propiedad privada. Las asociaciones con propietarios exclusivos, como Jim y Ed Merzenich de Oak Basin Tree Farm, son cruciales para las iniciativas de conservación.

En la granja de los Merzenich, más allá de Brownsville, una población de blues de Fender permanece en un conjunto de praderas abiertas que se derraman por la ladera suroeste de una colina que, por lo demás, es boscosa. Estos prados estaban tan pronto invadidos de zarzamora como aislados por los rodales de abetos limítrofes. Pero Jim Merzenich, en colaboración con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre y el Instituto de Ecología Aplicada, ha eliminado las zarzamoras y también los pasillos de conexión a través del bosque. Ahora está trabajando con el Greenbelt Land Trust para desarrollar una servidumbre de conservación que asegure permanentemente la zona.

" A muchos propietarios les preocupan las molestias del gobierno", me informó Merzenich. "Pero no hemos tenido ningún conflicto". Por el contrario, las asociaciones con las empresas del gobierno han suministrado realmente la financiación y el conocimiento para traer de vuelta los entornos de roble, así como la sabana en el rancho de Merzenich también como las cosechas de madera continúan.

Cuando vi los pastos de Merzenich a principios de julio, era demasiado tarde para ver volar a los azules de Fender, pero el altramuz de Kincaid floreció de color púrpura en medio de los prados de hierba rociados de rosa con clarkia, así como con bandas de tarweed amarillo. También abundaban las nuevas cañas de zarzamora, que estaban rebrotando y llegando hasta el espacio abierto de los corredores recientemente despejados. "La población de abajo es peligrosa", dijo Merzenich. "Lo peor que puede tener lugar a estos campos es para las personas a simplemente dar la vuelta, así como pasar por alto ellos. Usted 'd derramar su lupino, derramar sus mariposas ".

Incluso las poblaciones de Fender más duraderas siguen dependiendo de las personas. Para mantener a raya la miríada de plantas que se apresuran a entrar en el espacio abierto, las personas -técnicos de reparación, propietarios de tierras, personal de bomberos- tienen que recortar o rociar o quemar constantemente el entorno de las mariposas. En un primer momento, esto puede resultar una amenaza para el valor de la curación de las variedades. A pesar de los años de conservación, las mariposas son mucho de autosuficiente.

" La gente responde a las mariposas de tal manera que no ocurre constantemente con las plagas."

Pero esta conexión no es nada nuevo. Sin los incendios atendidos por los Kalapuya, las praderas del valle de Willamette, junto con el azul de Fender, habrían desaparecido hace tiempo. Tampoco es especial el enredo cuando se examinan las otras asociaciones que rodean a la especie: las que unen a la mariposa y a la planta huésped, los microorganismos rizobios y el altramuz de Kincaid, las orugas y los hormigueros. La autosuficiencia, al parecer, no tiene sentido: La supervivencia es un proceso de colaboración.

Las mariposas, a pesar de su popularidad, no son maravillosas polinizadoras. Sus largas y delgadas lenguas suelen llegar al néctar sin tocar el polen o el estigma de la planta. Si no es por la polinización, ¿qué objetivo ecológico ofrecen? Su nicho es transformar el material vegetal en alimento para animales domésticos como la alondra occidental, además de un tipo de preocupación de conservación. Pero la función más considerable de Fender podría ser su capacidad para estimular la atención, y el trato, de los seres humanos. "La gente responde a las mariposas de una manera que no siempre ocurre con los insectos", declaró Schultz.

Es difícil visualizar una coalición de científicos, agricultores, adultos encarcelados, agencias gubernamentales, organizaciones sin ánimo de lucro y países tribales que se unan con tal determinación en apoyo de, según dicen, una pequeña hormiga o un altramuz. Sin embargo, en el curso de la preservación de Fender's, estos microorganismos también -así como la colección de varias otras especies de pastos cuya supervivencia está ligada a la de la mariposa- se han beneficiado realmente. Así que, aunque Fender debe su curación a la zona de pastos, también se podría argumentar que la mariposa, al contratar el apoyo de los seres humanos, ha salvado el campo de hierba. La verdad, creo, no contiene tales dicotomías, sino una maraña de relaciones que vinculan a cada uno con el resto.

¿Por qué las mariposas son raras ahora?

No sólo son hermosas, sino que, como polinizadoras de todo tipo de plantas, son necesarias. Algunas mariposas siempre han sido raras, pero debido a la destrucción del hábitat, la contaminación y el cambio climático, demasiadas de ellas están en peligro de extinción.

¿Están las mariposas monarca en peligro de extinción 2022?

En julio de 2022, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) volvió a clasificar a la mariposa monarca migratoria como en peligro de extinción en su "lista roja". Anteriormente había sido clasificada como en declive.

¿Por qué se están extinguiendo las mariposas monarca?

En general, las poblaciones migratorias son menos de la mitad del tamaño que necesitan para evitar la extinción. Las monarcas están amenazadas por los pesticidas -incluidos los neonicotinoides y herbicidas tóxicos, que están acabando con las plantas de algodoncillo que necesitan para sobrevivir-, así como por el desarrollo urbano y el cambio climático.

¿Cómo han llegado las mariposas a estar en peligro de extinción?

Las mariposas se enfrentan a una gran variedad de amenazas, como la pérdida de hábitat, el cambio climático, las enfermedades, los pesticidas y las plantas invasoras. Otras amenazas más localizadas, como el sobrepastoreo y la siega de carreteras, también pueden tener consecuencias negativas.

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