La colisión de asteroides que cambió la vida en la Tierra para siempre, sin matar a los dinosaurios

Hace casi 500 millones de años ocurrió algo extraño que desencadenó una de las modificaciones más importantes en la historia de la vida en la Tierra. De repente, se produjo una oleada de variedades, y la biodiversidad de animales invertebrados pasó de un nivel extremadamente reducido a algo comparable a lo que vemos hoy en día. Una de las descripciones preferidas para este "Gran Evento de Biodiversificación del Ordovícico " es que fue el resultado de un enfriamiento de la Tierra incómodamente cálido, así como que finalmente se dirigió a la derecha en un período glacial.

Pero, ¿qué fue lo que desencadenó el ajuste del nivel de temperatura? En nuestro nuevo documento, publicado en Science Advances revelamos que su inicio coincidió exactamente con el mayor separación de planetas registrada en el cinturón planetario a lo largo de los 2.000 millones de años anteriores, causada por un accidente con otro asteroide o un cometa. Aún hoy, prácticamente un tercio de todos los meteoritos que caen sobre la Tierra tienen su origen en la ruptura de este planeta de 150 kilómetros de ancho entre Júpiter y también Marte.

Nuestras pruebas se originan en estudios detallados de restos del fondo marino de edad ordovícica (hace 485 a 443 millones de años) revelados en Kinnekulle en el sur de Suecia, así como en Río Lynna cerca de San Petersburgo en Rusia. En una cantera de Kinnekulle, encontramos más de 130 "meteoritos fósiles" rocas que cayeron en la Tierra en el pasado antiguo, que llegaron a incrustarse en los sedimentos del fondo marino y se mantuvieron de forma similar a los fósiles de mascotas.

Todos estos meteoritos fósiles, que tienen un tamaño de hasta 20 cm, tienen la misma composición; por lo tanto, todos son partículas de la misma colisión. Sin duda, estaban formados exactamente por el mismo tipo de material que el gran asteroide que se separó en el cinturón planetario en su momento. El otro meteorito probablemente proviene del cuerpo de menor tamaño que chocó con el gran planeta.

Un meteorito fosilizado

Entendemos que el choque del planeta tuvo lugar hace 466 millones de años. Esto se puede fechar echando un vistazo a los isótopos (variaciones de aspectos químicos con una variedad diferente de neutrones en el núcleo) en los meteoritos que cayeron recientemente de la separación de asteroides del Ordovícico. Por lo tanto, los meteoritos fósiles de la cantera deberían representar el material que llegó a la Tierra inmediatamente después de la ruptura. Además de ofrecer la gran cantidad de meteoritos que descubrimos en el fondo del mar, podemos aproximar que el cambio de meteoritos a la Tierra tiene que haber sido órdenes de tamaño mayor en ese momento que en la actualidad.

Pero, ¿cómo sabemos exactamente que este aluvión desarrolló una cantidad sustancial de suciedad que redujo la temperatura? Estudiamos además la circulación de suciedad de grano muy fino, de tamaño micrométrico, en los estratos sedimentarios. Pudimos determinar que tuvo un comienzo extraterrestre al detectar helio y otras sustancias incorporadas en los restos que sólo pueden ser aclaradas por el viento solar que bombardeó el polvo, enriqueciéndolo con esos elementos en su camino hacia la Tierra.

Nuestros resultados muestran claramente que enormes cantidades de polvo de grano fino llegaron a la Tierra rápidamente después de la ruptura. Y el registro geológico revela que rápidamente después de que la suciedad llegara, el nivel del agua descendió sustancialmente en todo el mundo: el comienzo de la edad de hielo. Eso fue porque el agua del mar se trasladó a las altas latitudes, donde se formaron enormes capas de hielo.

El resultado fue totalmente imprevisto: A lo largo de los últimos 25 años hemos incursionado en teorías extremadamente diferentes en cuanto a reconocer lo que ocurrió durante esta duración. Por ejemplo, mientras que sospechábamos que el evento de diversificación estaba de alguna manera conectado con la ruptura de asteroides, nuestros compañeros creen que los numerosos asteroides pequeños que igualmente llegaron a la Tierra desde la separación, a diferencia del polvo, tuvieron algo que ver con los ajustes. No fue hasta que obtuvimos las últimas dimensiones de helio que se formó todo.

Un trilobite fosilizado

Lecciones para la investigación del clima.

El calentamiento global procede por tanto de las descargas de dióxido de carbono, y también el aumento del nivel de temperatura es mayor en las latitudes altas. De acuerdo con el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático, nos estamos acercando a una situación que recuerda a los problemas que dominaban antes del accidente del asteroide 466 millones de años antes. Evidentemente, seguir por ese camino no va a beneficiar a la biodiversidad.

En la última década aproximadamente, los científicos han revisado diferentes métodos fabricados para enfriar la Tierra en caso de una gran catástrofe climática. Uno de los servicios sería poner planetas, similares a los satélites, en órbitas alrededor de la Tierra como si liberaran continuamente la suciedad fina y también por lo tanto obstruir parcialmente el sol de la calefacción.

Nuestros resultados revelan por primera vez que tal suciedad a veces ha enfriado realmente la Tierra considerablemente, prometiendo que tal vez un servicio viable hecho por el hombre. Nuestras investigaciones pueden proporcionar una comprensión adicional detallada, basada en la empírica de exactamente cómo funciona esto que se puede hacer uso de producir y también examinar los diseños de sistemas informáticos de tales ocasiones.

Sin embargo, para el futuro próximo, no hay otra forma de abordar el cambio medioambiental que reducir nuestras emisiones de carbono. Inevitablemente, ese es el único medio para proteger el magnífico aumento de la variedad de vida que se produjo hace todos esos numerosos años.


Birger Schmitz es profesor de física nuclear en la Universidad de Lund.

Este post fue incluido inicialmente en The Conversation.

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