El agua de un asteroide puede ofrecer pistas sobre el origen de la vida en la Tierra

Hace nueve años, la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) hizo historia cuando su sonda Hayabusa trajo con éxito a la Tierra muestras del planeta Itokawa. Era la primera vez que se llegaba a un planeta, se recogían muestras de la superficie y se traían de vuelta en buenas condiciones para su estudio.

Ahora, de acuerdo con los hallazgos publicados recientemente en la revista Science Advances han hecho historia una vez más: se trata de agua.

" Nadie esperaba realmente descubrir siquiera trazas de agua en los granos de Itokawa", afirma Maitrayee Bose, cosmoquímico de la Universidad Estatal de Arizona. Es ampliamente conocido que Itokawa (o más bien, el cuerpo de las madres y los padres que bajó) había sido en realidad quemado a tanto como 1.500 niveles Fahrenheit, y también posiblemente más alto cuando influenciado por varias otras rocas esparcidas por la zona. No había muchas esperanzas de que cualquier tipo de agua se conservara después de condiciones tan extremas. "Antes de comenzar este trabajo, nuestras estimaciones de la parte posterior de la envoltura mostraron que es sin duda posible que los granos de Itokawa mantengan el agua original en el porcentaje adecuado de cuando el planeta se creó", afirma Bose. "Esta es la primera vez que alguien ha medido el agua en este planeta".

Itokawa es una roca de 1.800 pies de largo y 1.000 pies de ancho que orbita alrededor del sol cada 18 meses, en relación con 1,3 veces más lejos del sol que la Tierra. Es el remanente de un planeta más grande que posiblemente tenía unos 20 kilómetros de ancho antes de que una serie de influencias desastrosas lo dividieran en numerosos fragmentos grandes, dos de los cuales acabaron fusionándose en su forma actual hace unos 8 millones de años. Es uno de los tipos de planetas más habituales del sistema solar, por lo que encontrar rastros de agua a pesar de todas sus duras experiencias en el vacío del espacio tiene algunas ramificaciones realmente tentadoras.

El estudio de Bose está especialmente dirigido a estudiar la química interna de los cuerpos diminutos del sistema planetario para entender cómo obtienen y mantienen los bloques de construcción de forma permanente. Tiene especial curiosidad por reconocer si los asteroides, así como otras rocas pequeñas, tienen la capacidad de suministrar agua y sustancias orgánicas a diferentes globos que, de lo contrario, permanecerían estériles. "Nos descubrimos en este 'punto azul claro', una tierra llena de agua, abundante en materia orgánica y útil para la vida", afirma Bose. "No conocemos ninguna otra tierra semejante. Mi objetivo es aprender cómo".

Bose compuso una propuesta que persuadió eficazmente a la JAXA para que pusiera a disposición del estudio 5 de los 1.500 granos de muestra de Itokawa, cada uno de ellos de un grosor similar al de un cabello. El equipo descubrió que dos de los cinco granos poseen el mineral piroxeno. En la Tierra, los piroxenos contienen agua como parte de sus estructuras cristalinas, por lo que Bose pensó que los piroxenos asteroidales también deberían tener rastros de agua.

Para descubrir el agua, Bose recurrió al instrumento NanoSIMS de su universidad: un espectrómetro de masas iónicas con la capacidad poco común de medir granos minerales muy diminutos con un nivel de sensibilidad fenomenal. Los piroxenos resultaron ser sorprendentemente abundantes en el agua: alrededor del 0,1%. Esto parece bajo, y también Bose destaca que Itokawa es "completamente seco" en contraste con lo que los humanos están acostumbrados aquí en la Tierra. Pero sigue siendo mucho más húmedo de lo previsto, y también se ha llegado a tener en cuenta que es una cantidad bastante considerable de agua para los minerales que no se pueden ver también a simple vista. Los resultados son suficientes para que los investigadores supongan que los asteroides completamente secos como Itokawa pueden nutrir mucha más agua de lo que se suponía anteriormente.

Las búsquedas del grupo también recomiendan que, si la química es ideal, las influencias de estos asteroides podrían estar a cargo de hasta el cincuenta por ciento del agua que comprende los océanos de la Tierra. Esto es importante, teniendo en cuenta que varios teorizan que gran parte del agua de la Tierra involucra al mundo a través de bombardeos de planetas duplicados durante días aún más desordenados dentro del sistema solar.

" La fuente de agua en la Tierra, así como en otras tierras como Marte, se discute acaloradamente en el barrio de la investigación científica mundial", dice Bose. "La situación más destacada es que el agua en el mundo fue suministrada por asteroides ricos en agua del sistema planetario externo a lo largo de diferentes duraciones de la formación del mundo. Los pequeños cuerpos planetarios del sistema planetario interno podrían ser un recurso de agua para la Tierra y otros mundos. Se puede pensar en estos pequeños cuerpos.como la base fundamental de los planetas, trayendo agua y también otros materiales, como los orgánicos, a los mundos".

El éxito de este último estudio de investigación hace que Bose y su laboratorio se adhieran con algunas exploraciones aún más contundentes. Las evaluaciones de otro mineral llamado olivino sugieren que hay otros enfoques para descubrir anticipos aún más ocultos de agua atrincherados en planetas como Itokawa. Él y su grupo también están interesados en estudiar las muestras que se obtendrán del planeta Bennu (a través del objetivo OSIRIS-REx de la NASA, que pretende regresar en 2023) y del asteroide Ryugu (a través del objetivo Hayabusa-2 de la JAXA, que pretende regresar en 2020). Estas búsquedas más recientes son probablemente sólo la obertura de una serie de nuevos estudios relacionados con los asteroides y el agua.

¿Hay agua en el asteroide?

TOKIO - Se ha encontrado agua en una muestra de asteroide recogida por la sonda espacial japonesa Hayabusa2, lo que supone el primer descubrimiento de este tipo y arroja luz sobre cómo podrían haberse formado los océanos de la Tierra.

¿Qué forma de agua hay en los asteroides?

El agua asteroidal es el agua o los depósitos de precursores del agua, como el hidróxido (OH-), que existen en los asteroides (es decir, los pequeños cuerpos del Sistema Solar (SSSB) que no están explícitamente en la subcategoría de los cometas).

¿Cuánta agua contienen los asteroides?

Un metro cúbico de polvo de asteroide puede tener hasta 20 litros de agua.

¿Se puede extraer agua de los asteroides?

Un nuevo plan para extraer agua de los asteroides podría ayudar algún día a reducir el coste de los vuelos espaciales de forma significativa, si funciona, informa Space.com. La técnica, denominada "minería óptica", consiste en utilizar la luz solar, concentrada mediante espejos, para extraer agua y otros materiales volátiles de la materia extraída de los asteroides.

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