¿Quieres aprender sobre algo en el espacio? Choca contra él.

Los diseñadores de la NASA dedican mucho esfuerzo y tiempo a asegurarse de que las naves espaciales sean lo suficientemente resistentes como para sobrevivir a los riesgos del espacio. Sin embargo, a menudo los cohetes o las sondas se diseñan para colapsar a propósito.

En 2022, se han producido realmente varias colisiones espaciales importantes, tanto preparadas como no planificadas. Mientras que las ocasiones inesperadas pueden ser inseguras, los accidentes organizados pueden dar detalles importantes con respecto a nuestro sistema planetario - exponiendo características tan diversas como la atmósfera de la tierra o los químicos en la superficie de un planeta. Además, preparan el camino para futuras misiones espaciales al evaluar nuevas innovaciones. Y el colapso de una máquina en una roca de la zona también puede proporcionar información que algún día podría ser utilizado para asegurar la Tierra de un planeta amenazante.

La historia de las expediciones espaciales es rica en accidentes: los primeros viajes de la humanidad a la Luna contaron con impactos para investigar la superficie lunar en detalle, como el ruso Luna 2 que llegó a ser la primera nave espacial en tocar la superficie de la luna en 1959, así como la programa Ranger de la NASA que devolvió las primeras imágenes en primer plano de la Luna en la década de 1960. Esta tradición de décadas es continuada por los objetivos modernos, de Impacto profundo que se estrelló contra un cometa en 2005, hasta DART golpeando un asteroide en 2022. Es muy probable que ciertamente haya accidentes extra intencionales en el futuro, también.

El módulo de aterrizaje de la NASA hecho para estrellarse.

Una de las partes más arriesgadas de una misión a Marte es el aterrizaje. Numerosos componentes mecánicos y también programas de software necesitan funcionar correctamente para evitar una situación de este tipo-- un fallo del sistema informático provocó un aterrizaje europeo en Marte a colapsar catastróficamente en 2016. Hasta ahora, la NASA se ha ocupado de esto a través de una selección de innovaciones: bolsas de aire gigantes que saltan , paracaídas diseñados para ralentizar la nave en el delgado ambiente marciano, así como incluso su sistema de grúa de cielos difíciles -esencialmente una mochila propulsora que reduce delicadamente un módulo de aterrizaje a la superficie- que el Perseverancia rover utilizado.

Smashing a craft into a planet or asteroid isn't just dramatic—it reveals new features about cosmic bodies and prepares astronomers for future experiments.

Por muy exitosas que sean estas tecnologías modernas, son además caras. Los ingenieros de Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) están prestando servicio a un nuevo método que puede reducir los gastos: un artilugio planeado para colapsar, conocido como SHIELD. Lo llaman un atenuador de influencias, algo que está hecho para absorber toda la fuerza de la colisión y también para salvaguardar los sensibles componentes electrónicos de su interior. Está hecho de acero, con la forma de una tarta de boda de abajo hacia arriba. Cuando golpea el suelo, se arruga, recibiendo el impacto del efecto al igual que el "zona de plegado" de los automóviles actuales.

Mientras que los objetivos más grandes y más entusiastas necesitarán constantemente un equipo de aterrizaje convencional, también tardan mucho tiempo en prepararse. La tecnología de SHIELD permite que haya objetivos más pequeños y mucho más constantes. Lou Giersch, diseñador mecánico del JPL y líder del trabajo de SHIELD, dice que este dispositivo podría "aumentar el precio de los descubrimientos científicos" al hacer que los objetivos a Marte sean más rápidos y menos costosos. "Es una especie de complemento al aterrizaje extra convencional en Marte", incluye Giersch.

El grupo probó SHIELD a la máxima velocidad de aterrizaje en Marte -unos monstruosos 110 kilómetros por hora- por primera vez en agosto de 2022, atando un dispositivo inteligente a él. El teléfono móvil aguantó así como se mantuvo completamente práctico, también después de golpear una placa de acero de dos pulgadas de espesor, que es mucho más dura que el polvo marciano real.

La NASA desea que este tipo de tecnología le permita enviar más misiones minúsculas a Marte, tal vez incluso desarrollar una red de sondas a través del Planeta Rojo. Estas podrían ser como las terminales climáticas de barrio que utilizamos en el mundo. Un día, los investigadores climáticos podrían informar de las previsiones regionales diarias de Olympus Mons o Cráter Schiaparelli. Tener la capacidad de monitorear todo el globo al mismo tiempo podría exponer más con respecto a la suciedad de Marte, su ambiente, y también marsquakes-- y también todo lo que podría ocurrir después de duplicar los toques de choque eficaces.

Un extraño cohete en la luna.

Los astrónomos se quedaron perplejos ante un sorprendente accidente ocurrido este año, cuando un elemento de los restos de un cohete se estrelló contra la Luna el 4 de marzo. La NASA Orbitador de Reconocimiento Lunar (LRO) encontró más tarde un extraño cráter doble desarrollado por el efecto. Aunque algunos astrónomos esperaban que este impacto pudiera aportar nueva información sobre la superficie lunar, no resultó absolutamente nada más que la caza del malhechor del cohete rebelde.

El astrónomo Bill Gray lo determinó inicialmente como un componente de SpaceX, pero luego se dio cuenta de que en realidad era parte de un objetivo de examen chino de 2014 , llamado Chang' e 5-T1. Sin embargo, las autoridades chinas niegan que este fuera su propulsor, por lo que su inicio sigue siendo más bien un enigma. Lo más importante a continuación es lo sorprendente que es que nadie se aseguró específicamente de lo que este artículo era, o donde se originó a partir de - que hay un montón de varios otros trozos de partículas espaciales mucho como él.

Aunque este accidente fue una pérdida para los científicos lunares, ha habido impactos intencionales en la luna en el pasado-- especialmente LCROSS , un objetivo para golpear un cráter con una cola completa en el polo sur de la luna en 2009. Los astrónomos de la NASA enviaron una nave espacial para golpear la zona de la superficie, cumplida rápidamente después por una sonda que consistía en herramientas científicas para determinar los materiales agitados por el impacto. Este objetivo ayudó a confirmar un hecho que ahora consideramos dado: la existencia de hielo de agua en la superficie lunar.

La investigadora mundial de la Universidad de Hawaii, Chiara Ferrari-Wong, tiene en cuenta que la información del LCROSS sigue manteniendo ocupados a los científicos: los productos que reveló en la Luna son sorprendentemente diferentes de los de Mercurio, que tiene un cráter similar. "Estamos funcionando para desentrañar lo que tuvo lugar en la historia distinta de cada tierra que los hace similares y a la vez diferentes", afirma.

Golpeando alrededor de los asteroides.

Un claro énfasis de este año en las colisiones espaciales viene de DART, la prueba de redirección de asteroides doble de la NASA , una nave espacial que golpeó un planeta para empujar su órbita. Esta fue la primera prueba de la tecnología moderna de defensa del mundo indicada para proteger a la Tierra en caso de descubrir un planeta que se precipita hacia nosotros.

" Afortunadamente, ningún asteroide conocido lo suficientemente grande como para penetrar en nuestro entorno es un riesgo para impactar la Tierra en cualquier momento en el siglo siguiente", dice Angela Stickle, científico planetario en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins, así como empleado de DART. Sin embargo, si un planeta aún no descubierto se pone en curso de colisión con la Tierra, incluye, "queremos estar preparados".

DART apuntó a un asteroide conocido como Dimorphos, que orbita otro planeta más grande llamado Didymos. Al medir el cambio mientras considera que Dimorphos orbita a Didymos, antes y después del efecto, los astrónomos podrían averiguar cuán grande es el golpe que cargó su nave espacial de impacto. La nave espacial cambió el período orbital del asteroide en 32 minutos , más de 25 veces el tiempo objetivo que la NASA estableció para una misión efectiva. "Esto fue excepcionalmente asombroso y el grupo todavía está dando servicio a la información de por qué y también sólo cómo", dice Stickle.

Este objetivo instruyó a los científicos sobre el propio Didymos, que es de hecho una colección suelta de rocas conocida como montón de escombros , mostrando lo diversa que es la población de planetas en realidad. Para que las futuras desviaciones de planetas sean efectivas, los astrónomos requieren saber de qué está hecho cada asteroide, para así entender cuán grande es la prensa que necesita.

Esta no es la primera vez que los científicos han golpeado un asteroide, sin embargo.el objetivo japonés Hayabusa2 disparó un pequeño cañón justo en el planeta Ryugu en 2019, haciendo estallar la superficie lo suficiente como para exponer las capas reducidas de suciedad y arrojar escombros hacia la nave espacial mayor, por ejemplo, la recolección. Sin embargo, ese efecto fue en un rango mucho más pequeño que DART, así como indicado para un propósito absolutamente diferente.

Ahora, Hayabusa2 está iniciando una nueva misión, que se sumará a los objetivos de defensa global de DART. Es se dirige a un planeta poco estudiado llamado 2001 CC21. No van a chocar; más bien, la nave espacial va a experimentar con la navegación de precisión alrededor de un objetivo bastante no identificado, una capacidad vital para una misión de protección global contra asteroides.

" Mi próximo objetivo adecuado sería, sin duda, que una nave espacial chocara con un planeta y que una nave espacial viera cómo se produce todo el punto", dijo Stickle sobre el efecto de DART. "Cuantas más veces podamos comprobar esta tecnología, sin duda mejoraremos".

¿Hay un asteroide que viene en 2022?

Aunque algunos observadores entusiastas han seguido vigilando el asteroide, confirmando los resultados de la ESA, ahora sabemos que a principios de julio de 2023, el asteroide 2022 AE1 pasará por la Tierra a una distancia de unos diez millones de kilómetros (+/- un millón de km), más de 20 veces la distancia de la Luna.

¿Chocó el DART con el Dimorphos?

Estas imágenes del telescopio espacial Hubble de la NASA, del 8 de octubre de 2022, muestran los restos que salieron despedidos de la superficie de Dimorphos 285 horas después de que el asteroide fuera impactado intencionadamente por la nave espacial DART de la NASA el 26 de septiembre.

¿Impactó la NASA el asteroide?

El 26 de septiembre, la nave espacial se estrelló contra un pequeño asteroide, que los defensores de la Tierra esperaban que ajustara su órbita.

¿Tuvo éxito el DART?

El 11 de octubre de 2022, la NASA declaró que DART había sido un éxito, confirmando que había acortado el período orbital de Dimorphos alrededor de Didymos en unos 32 minutos, superando el umbral de éxito predefinido de 73 segundos. Diagrama de la nave espacial DART golpeando a Dimorphos.

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