La misión New Horizons de la NASA comienza de nuevo en el borde del sistema solar

Descargo de responsabilidad: La autora trató con el grupo de New Horizons como investigadora en prácticas mientras era estudiante.

El día de Año Nuevo de tres años antes, una pequeña nave espacial pasó por un trozo de hielo a miles de millones de kilómetros de distancia, así como los científicos en la Tierra apoyaron. Esa fue la segunda vez que la New Horizons se acercó a un objeto en la lejana Tierra. Cinturón de Kuiper -- después de grabar imágenes de Plutón , su primer objetivo, con un detalle inigualable.

Ahora, Nuevos Horizontes tiene una tercera posibilidad de transformar la forma en que los astrónomos ven las partes remotas de nuestro sistema planetario. El 1 de octubre, la nave espacial comenzó la tercera etapa de su vida: la 2ª Misión Extendida del Cinturón de Kuiper, o KEM2 para abreviar.

Cada pocos años, cada objetivo de la NASA -por supuesto, incluso el de 45 años Voyager -- se somete a una revisión oficial en la que los administradores determinan si el proyecto debe continuar. SOFIA , el observatorio en un avión de la NASA, fue uno de los que sufrió este procedimiento, cerrando los trámites el 30 de septiembre, al final del año fiscal de la administración. Nuevos Horizontes , por otro lado, fue renovado con éxito esta temporada de verano para una expansión de dos años a sus procedimientos a medida que continúa volando más lejos del sistema solar.

En KEM2, debido a que la sonda está haciendo un viaje a través de un lugar distintivo lejos en el espacio, New Horizons es muy probable que amplíe su alcance más allá de la investigación científica global de sus fases anteriores. "Nuevos Horizontes se ha convertido realmente en este observatorio interdisciplinario en el Cinturón de Kuiper", dice Alan Stern , investigador principal de Nuevos Horizontes.

El objetivo se está ramificando en 2 autocontroles más: astrofísica y también heliofísica. Nuevos Horizontes va a medir el viento solar , fragmentos que salen del sol, y también la sonda llegará finalmente a la choque de terminación y la heliopausa , dos zonas que pueden considerarse límites exteriores de nuestro sistema solar. Aunque Voyagers 1 & & 2 llegaron a la heliopausa y también realizaron mediciones comparables, lo hicieron con una tecnología mucho menos avanzada.

New Horizons ayudará ciertamente a los heliofísicos a reconocer mucho mejor la forma de los lados de nuestro sistema planetario y también a explorar las limitaciones de la influencia de nuestra luz solar en el espacio. También es el "máximo sitio web de cielo oscuro" para los astrofísicos, permitiéndoles medir la cantidad de luz de fondo en el universo , una restricción vital en la historia de las galaxias.

Aunque estos objetivos se apartan de los anteriores, seguirá comprobando cuerpos de roca lejanos y también de hielo. Nuevos Horizontes ha tenido un éxito increíble en la exploración del sistema planetario exterior, proporcionando las primeras imágenes completas tanto de la tierra enana Plutón como de una más pequeña Cinturón de Kuiper (KBO) llamado 2014 MU69. El Cinturón de Kuiper cuenta con un gran número de estos objetos helados, que son algunas de las reliquias mejor conservadas de los primeros tiempos de nuestro sistema planetario, una ventana para que los astrónomos miren al pasado de cómo se creó exactamente nuestra Tierra.

La nave espacial se está moviendo actualmente a unas tremendas 32.000 millas por hora, más rápido que incluso un cohete que se desprende de la Tierra. Se trata de 54 unidades astronómicas (UA) de la luz solar, y se alejará 3 UA más cada año, acercándose rápidamente a los lados de nuestro sistema solar. Está en una zona inexplorada: sólo otras cuatro sondas, desde la Voyager hasta la Pioneer han llegado hasta allí). Y esas naves tomaron rumbos diferentes a los de Nuevos Horizontes arrastrando la ya anticuada tecnología moderna de los años 70.

NASA’s New Horizons mission begins again at the edge of the solar system

" Estoy emocionado por la forma en que nos adentraremos en los componentes remotos del sistema solar", dice Kelsi Singer , investigadora del proyecto en Nuevos Horizontes. En 2 años, incluye, la sonda será sin duda en 60 UA - en un borde del cinturón que es casi imposible para los científicos para explorar el uso de herramientas basadas en la Tierra.

Debido a que los objetos del Cinturón de Kuiper están muy lejos, también nuestros mayores telescopios en la Tierra tienen problemas para detectar las diminutas y débiles motas. New Horizons, sin embargo, tendrá sin duda una visión mucho más cercana, incrustada en el propio Cinturón de Kuiper. En el primer objetivo extenso, el equipo encontró 36 KBOs utilizando las cámaras de a bordo de la nave espacial, el más cercano a sólo 0,1 UA de distancia, y anticipan monitoreos similares en KEM2. El equipo tiene además la posibilidad de utilizar New Horizons para obtener fotos especiales de los titanes de hielo, Urano y Neptuno , desde un ángulo que no podemos ver abajo en el mundo.

Además, Nuevos horizontes tiene un instrumento, el Contador de Polvo Estudiantil para medir la cantidad de polvo espacial que encuentra, cartografiando la circulación de polvo cerca de los lados del sistema solar. Aunque normalmente pensamos en el espacio exterior como algo totalmente vacío, hay una buena cantidad de polvo a la deriva por allí, restos de cuando los mundos se desarrollaron - de nuevo, proporcionando a los astrónomos una visión vital en el fondo del sistema solar.

Por ahora, la nave espacial sigue en hibernación hasta que se despierte en marzo de 2023. Hasta entonces, el equipo se está preparando para la interesante ciencia que se avecina, trabajando sin descanso para buscar nuevos objetivos KBO con monitoreos en tierra. Y también, si tienen suerte, KEM2 podría ser el segundo de unos objetivos mucho más prolongados por delante.
" La nave espacial goza de la mejor salud y bienestar, y tiene el gas así como la energía para funcionar en algún momento de la década de 2040", dice Stern. "Este no es el último hurra de Nuevos Horizontes ni mucho menos".

¿Qué descubrió New Horizons en el Cinturón de Kuiper?

Uso del contacto constante. New Horizons ha detectado dos parejas de asteroides en el sistema solar exterior. Su existencia arroja luz sobre cómo se formaron los planetas. Una concepción artística de New Horizons en el lejano sistema solar.

¿Cuándo llegó la New Horizons al Cinturón de Kuiper?

La sonda New Horizons pasó por la órbita de Neptuno el 25 de agosto de 2014, lo que significa que fue entonces cuando entró en la región del cinturón de Kuiper, que generalmente se considera que está más allá de la órbita de Neptuno.

¿Está New Horizons fuera del sistema solar?

New Horizons sigue saliendo del Sistema Solar, y algún día superará a las dos naves Pioneer (pero a ninguna de las Voyager). Llegó en pocos minutos y a sólo 500 millas (800 kilómetros) del ideal calculado; una cantidad precisa, pero no lo suficiente, para un telescopio gravitacional solar.

¿Qué descubrió la misión New Horizons?

New Horizons observó una gran región de hielo joven con forma de corazón en Plutón y encontró montañas de hielo de agua que podrían flotar sobre el hielo de nitrógeno. Descubrió grandes abismos en Caronte y comprobó que su polo norte estaba cubierto de material rojizo que había escapado de la atmósfera de Plutón.

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