El humo de los incendios forestales de todos los continentes está cambiando la composición del Océano Ártico

Este artículo se publicó originalmente en Hakai

En agosto de 2014, el océano Ártico, cerca del Polo Norte, se vio repentinamente inundado de vida microscópica, agarrada por una flor de algas que cubrió el mar de Laptev, una gran parte del mar de Siberia Oriental, así como parte del océano Ártico abierto. En un año rutinario, el final del verano es una época silenciosa para el Ártico. Hace tiempo que ha pasado la floración normal de fitoplancton de la primavera, que tanto favorece la tarea. En agosto, las algas que crecieron en primavera han extraído la mayor parte del nitrógeno del agua, dejando la región casi desprovista de animales microscópicos y de los animales más grandes que se los comen. Entonces, ¿de dónde viene este florecimiento?.

Dado que la comunidad del Océano Ártico está normalmente restringida por el horario del nitrógeno, los científicos, entre los que se encuentra Douglas Hamilton, científico atmosférico de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, empezaron a tratar de encontrar de dónde podría haber venido un exceso del nutriente para causar la floración. Uno a uno, Hamilton y también sus colegas examinaron numerosos recursos basados en el océano, como el afloramiento de agua fría rica en nutrientes o el drenaje de los ríos. Nada parecía acumularse.

Convencidos de que ningún recurso náutico aportaba suficiente exceso de nitrógeno para estimular una flor tan grande, los investigadores se encomendaron a una sola opción. "El único lugar que quedaba era el ambiente", afirma Hamilton.

Finalmente, los investigadores localizaron a uno de los más probables culpables : los grandes incendios forestales que estaban haciendo estragos en toda Siberia a innumerables kilómetros al sur, incendios que estaban derritiendo los bosques y, significativamente, la turba rica en nitrógeno. El humo de esos incendios había vagado en realidad hacia el norte, donde transfirió su nitrógeno en el agua carente de nutrientes.

El trabajo refleja un estudio similar, publicado en 2015 que revela que el hierro presente en los aerosoles procedentes de los incendios forestales de Australia a finales de 2019, así como a principios de 2020, fertilizó extrañas floraciones de algas en el Océano Austral. Joan Llort, un oceanógrafo biogeoquímico en el Centro de Supercomputación de Barcelona en España que prestó servicios a ese estudio de investigación, dice que a medida que los incendios forestales aumentan en la regularidad, así como la intensidad debido al cambio climático, específicamente en las latitudes más grandes, podríamos ver más de estos eventos de fertilización y también el aumento de las variedades de flores en áreas tradicionalmente pobres en nutrientes.

" No podemos afirmar con seguridad todavía, ya que en realidad sólo hemos grabado un número de estas ocasiones hasta ahora, sin embargo, parece estar entrando en esas instrucciones", dice Llort.

Para varias localidades costeras, un mayor número de floraciones de algas podría ser un problema. Algunas algas liberan contaminantes, mientras que la descomposición de todo ese fitoplancton puede agotar los niveles de oxígeno en el agua. El aumento de los incendios forestales en California, por ejemplo, podría traer muchas más flores dañinas a la costa del Pacífico, afirma Llort.

En el Ártico, sin embargo, las modificaciones pueden ser mucho más profundas.

El Extremo Norte está llevando a cabo un proceso de "borealización. " El océano Ártico, que se está calentando rápidamente y se está quedando sin hielo, se está pareciendo mucho más al Atlántico Norte. De hecho, los peces de las zonas boreales más meridionales se están desplazando hacia el norte, persiguiendo la temperatura recomendada del agua. Sin embargo, el océano Ártico es mucho menos productivo que el Atlántico Norte. Aunque la temperatura sea la adecuada, estos peces que se desplazan no encuentran todo lo que necesitan para sobrevivir. Para que estos nuevos peces prosperen, el Océano Ártico necesitará nuevos y enormes aportes de nutrientes para mantenerlos. Como el aporte de los incendios forestales.

Para el Océano Ártico, entonces, si el aumento de los incendios forestales, así como la flor de 2014, significan puntos por delante, esta mayor circulación de nutrientes podría transformar los ambientes del Ártico.

" Si seguimos viendo más de esto en el futuro", afirma Hamilton, "podemos esperar que el Océano Ártico esté obteniendo dramáticamente más nitrógeno de lo que realmente ha sido en los últimos miles de años."

¿Por qué los incendios forestales del Ártico tienen un impacto tan importante en las emisiones de carbono?

El calor de los incendios de color rojo intenso en la superficie provoca el debilitamiento de la capa activa y el deshielo del permafrost congelado, lo que hace que el carbono de la materia orgánica se escape a la atmósfera.

¿Por qué los incendios forestales del Ártico liberan más carbono que nunca?

Con el cambio climático que aumenta las temperaturas del Ártico más rápidamente que la media mundial, los incendios forestales se están desplazando hacia el polo, donde las llamas arden a través del bosque boreal y la tundra y liberan grandes cantidades de gases de efecto invernadero procedentes del suelo orgánico rico en carbono.

¿Cómo afectan los incendios forestales a la tundra?

El hundimiento del terreno (termokarst) y la erosión térmica también pueden ser causados por los incendios forestales y de la tundra. Estos incendios destruyen las capas aislantes de humus, turba, hierba y raíces que protegen el permafrost y, por tanto, aceleran eficazmente su deshielo a largo plazo.

¿Cómo contribuyen los incendios forestales al cambio climático?

Los incendios forestales liberan a la atmósfera grandes cantidades de dióxido de carbono, carbono negro, carbono marrón y precursores del ozono. Estas emisiones afectan a la radiación, las nubes y el clima a escala regional e incluso mundial.

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