Un ejército de pequeños erizos de mar hambrientos podría salvar los arrecifes hawaianos

Hay muchas historias de variedades presentadas que han fracasado. En Hawai, por ejemplo, la mangosta se introdujo originalmente para regular las ratas. Sin embargo, el esfuerzo pasó por alto un punto crucial: las mangostas se alimentan durante el día, mientras que las ratas son nocturnas, por lo que ambas nunca llegaron a interactuar. En cambio, las mangostas se alimentaban de aves y también huevos de tortuga en peligro de extinción.

Pero Hawái es también la residencia de una historia sorprendentemente favorable sobre la utilización de un organismo para gestionar el crecimiento de otro. Este verano, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica presentó que 500.000 erizos de mar criados en criaderos viven ahora en la bahía de Kāneʻohe, frente a la costa de O'ahu. Los pequeños equinodermos están mordiendo las supuestas algas asfixiantes, que en realidad habían estado en peligro de eliminar los corales de la bahía.

Las algas invasoras empezaron a dañar los arrecifes de la bahía de Kāneʻohe en la década de 1970, después de que se presentaran por error con la maricultura (las algas se fragmentan rápidamente y se extienden directamente a nuevos entornos). Las algas asfixiantes cubren el arrecife de coral, desarrollando una cubierta de unos 15 centímetros de espesor y obstruyendo la luz solar de los arrecifes de coral. Muchos arrecifes dependen de unas células vegetales llamadas zooxantelas para realizar la fotosíntesis y desarrollar azúcares y otros nutrientes, por lo que esta cubierta de algas puede matar indirectamente los arrecifes de coral. Las alfombras de algas también alteran la química del agua, amenazando a los diversos organismos que residen en el arrecife.

En 2008, la NOAA y las organizaciones asociadas revelaron un plan: hacer uso de una combinación de eliminación manual de las algas y también, sí, de muchos de nuestros amigos espinosos. Al principio, los buzos recorrieron los arrecifes, arrancando las algas y aspirándolas con una aspiradora submarina. Después, generaron bandejas de erizos de mar jóvenes del tamaño de una cereza. Se sabe que estas mascotas, pertenecientes a Hawai, consumen al menos 5 variedades de algas invasoras. Y también su diminuta dimensión les permite meterse en hendiduras y grietas de los arrecifes, donde se alimentan de algas difíciles de alcanzar.

Dos años después de la terapia, los puntos del arrecife de coral que fueron aspirados y sembrados con erizos tenían un 85% menos de cobertura de algas, según los registros un estudio sobre la iniciativa. "Simplemente demuestra que hay medios para ayudar a los arrecifes en todo el problema general de la modificación del medio ambiente", dice Christopher Wall, biólogo de arrecifes de la Universidad de Hawai y autor del estudio. "Fue un éxito fantástico, en realidad".

sea urchins

Los erizos permanecen para mantener alejadas las algas, así como no hay ninguna aspiración que tenga lugar en la bahía de Kāneʻohe ahora, dice David Cohen, gerente del criadero de erizos de mar en Honolulu. El equipo lleva cada mes erizos de mar capturados en estado salvaje al criadero, donde agitan delicadamente los equinodermos para provocar el desove. Combinan los gametos en tanques de almacenamiento y los huevos alimentados se convierten en larvas microscópicas de erizo, que parecen pequeñas naves espaciales translúcidas y también se alimentan de fitoplancton. Al cabo de cuatro a seis meses, estas larvas se han transformado en erizos de mar de 15 milímetros de diámetro que viven en el fondo, preparados para ser recogidos y colocados tácticamente en los arrecifes. "Creo que lo hemos hecho realmente bien", afirma Cohen sobre el trabajo de control de las algas invasoras. "Creo que esta tecnología, así como esta idea, puede ser realmente útil en varios otros componentes del globo con problemas comparables".

Las algas asfixiantes han cubierto los arrecifes de otras regiones exóticas, afirma Wall. Además, los enfoques para regularlas han sido en ocasiones peligrosos para la vida acuática, y consisten en calentar el agua, incluir lejía y también alterar la salinidad del agua. Hasta ahora, el criadero de Honolulu es el único procedimiento que cultiva erizos para ayudar a blindar los arrecifes, y los erizos en realidad sólo se han utilizado en la bahía de Kāneʻohe en este momento, afirma Cohen.

A diferencia del caso de las mangostas invasoras, la adición de erizos de mar adicionales probablemente no producirá ningún tipo de problemas nuevos dado que estos animales domésticos se encuentran normalmente en este entorno. Los erizos de mar autóctonos son excelentes criaturas para el biocontrol, dice Wall, porque no son realmente móviles y tienen depredadores para mantener su población bajo control.

Las algas no son el único peligro al que se enfrentan los corales. A medida que los humanos sigan calentando la tierra, estos microorganismos fundamentales se desprenderán del blanqueamiento, en el que los niveles de temperatura cálidos llevan a los corales a expulsar su zooxantelaae; los arrecifes de corales blanqueados quedan susceptibles a la enfermedad y la ansiedad y a veces mueren como resultado. La superficie de la pared afirma que hubo extensos eventos de blanqueamiento de coral en Hawái en 2014 y también en 2015, y también las autoridades están anticipando un adicional este año. Pero proteger a los corales de otros problemas, como las algas, podría ayudarles a superar estos eventos destructivos. "El cambio climático es un riesgo grave, pero no es necesario que le demos una patada al arrecife", afirma Wall. "Podemos hacer cosas para ayudar a aliviar esos resultados a corto plazo que, con suerte, ayudarán a los arrecifes de coral a largo plazo".

¿Es el erizo de mar una especie invasora?

A diferencia de la mayoría de las situaciones en las que un organismo introducido por el hombre supera a todo un ecosistema, el erizo de mar púrpura es en realidad nativo de California, no una especie invasora. Esto significa que todavía hay esperanza de que se pueda restablecer el equilibrio sin la eliminación del erizo de mar púrpura por completo.

¿Cómo afectan los erizos de mar a las algas?

Los autores descubrieron que los arrecifes con un gran número de erizos de mar pastando reducían la abundancia de algas coralinas crustáceas, una especie de algas que producen carbonato cálcico. Las algas coralinas contribuyen al crecimiento de los arrecifes, concretamente del tipo de arrecifes planos masivos que bordean la mayoría de los sistemas de arrecifes tropicales del mundo.

¿Los erizos de mar destruyen el arrecife?

Los erizos contribuyen a la resistencia de los arrecifes al pastar las algas y proporcionar espacio de asentamiento a los corales, ayudando así a mantener las condiciones necesarias para que las comunidades coralinas se recuperen después de perturbaciones agudas (como tormentas o eventos de blanqueamiento).

¿Hay erizos de mar venenosos en Hawai?

El erizo de púas largas, o wana en hawaiano, es una de las especies venenosas y puede inyectar una picadura dolorosa. El dolor suele remitir a las pocas horas, pero las espinas permanecerán en su interior durante largos periodos de tiempo, y su cuerpo acabará absorbiéndolas sin peligro potencial.

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