Para ahorrar agua, los agricultores de Arizona cultivan guayule para obtener neumáticos sostenibles

La mayoría de los agricultores del condado de Pinal, Arizona, reconocieron que los cortes de agua se avecinaban eventualmente.

El río Colorado, un recurso importante de agua para las plantas, en realidad había estado yendo por grados cada vez más bajos, muchos gracias a una sequía de 27 años intensificada por el cambio ambiental. Así como los 7 estados de EE.UU. y también México, que dependen del río, tienen asegurada mucha más agua de la que se ofrece, desencadenando una sobreutilización crónica del suministro existente.

Cuando el gobierno declaró una "escasez" oficial en el río el año pasado, una medida sin precedentes, desencadenó importantes cortes de agua en la zona central de Arizona. Así como esos recortes han provocado realmente que algunos agricultores del condado de Pinal traten de encontrar cultivos más eficientes en el uso del agua, consistente en Will Thelander, un agricultor de tercera generación en Arizona, que está probando una planta llamada guayule.

El guayule, un seto adaptado al desierto que se articula como "wy-oo-lee", se puede utilizar para una serie de artículos, especialmente como caucho natural para neumáticos. Además, sólo requiere la mitad de agua que el algodón, la alfalfa y el maíz, que son las plantas que requieren más agua y que Thelander suele cultivar.

" Lo que hace que la planta sea tan buena para alguien como yo es que utiliza mucha menos agua que los cultivos estándar", afirma.

Los partidarios promueven sus diversas ventajas medioambientales. Al pertenecer al desierto de Chihuahua, necesita menos agua que muchas otras plantas, por ejemplo. Además, una vez establecida, no requiere ningún tipo de pesticida ni labranza, lo que limita el uso de productos químicos y favorece el almacenamiento de carbono.

El guayule ha captado la atención de los mercados que, además, buscan productos más duraderos. Por ejemplo, el estudio sobre el cultivo ha sido sostenido por los fabricantes de neumáticos, especialmente una empresa internacional Bridgestone que quiere ampliar y también expandir su cadena de suministro de caucho natural.

Una ventaja para la atmósfera.

Los agricultores y los supervisores del agua normalmente miden el agua haciendo uso de acres-pies, que es la cantidad de agua necesaria para cubrir un acre de tierra, a un pie de profundidad. Un acre-pie tiene que ver con 325.851 galones.

Guayule pide alrededor de 2,5 acres-pies de agua durante 12 meses. Esto es dos veces menos agua que otros cultivos de Thelander, como el maíz, que necesita 4,5 acres-pies durante 4 meses. Además, su alfalfa, una planta que generalmente se convierte en alimento para mascotas, utiliza 6 acres-pies durante unos 8 meses, mientras que las enormes cosechas de algodón que cultiva, normalmente necesitan de 5 a 5,5 acres-pies durante cinco meses.

Lo que proporciona al guayule una ventaja sobre estas otras plantas deshidratadas es su alta resistencia a la sequía.

" El guayule es una opción maravillosa, ya que no es un cultivo que pasará si se queda corto para regarlo un par de días tarde, o tal vez un número de semanas tarde, o en algunos casos un par de meses tarde", dice Peter Ellsworth, un profesor de entomología y también experto en gestión integrada de insectos en la Universidad de Arizona. "Así que lo hace claramente adaptado a nuestra región de producción".

Durante los últimos veinte años, Ellsworth ha trabajado realmente en favor de las industrias agrícolas, incluso con el guayule. Comenta que el guayule también aporta otros beneficios ecológicos. Por ejemplo, los chinches lygus aparentemente no dañan al guayule, sino que eligen infestar el algodón. Por ello, Ellsworth ha estudiado la posibilidad de colocar el guayule cerca del algodón, para que actúe como una especie de obstáculo de seguridad que absorba las plagas de lygus y reduzca la presión, así como el uso de insecticidas, sobre el algodonero. Mientras que el guayule es susceptible a otros daños por insectos y a la competencia de las malas hierbas en sus primeras etapas de crecimiento, las plantas desarrolladas crecen mucho más resistentes a los insectos, así como no necesitarán una pulverización adicional.

La planta también funciona como una sala de bebé, traer, así como potencialmente el suministro de polinizadores esenciales y también oponentes naturales de los parásitos , tales como insectos depredadores y también parasitoides , al resto del sistema agrícola, afirma Ellsworth.

El guayule es un cultivo estacional, lo que sugiere que se cosecha cada dos años. Además, no requiere ningún tipo de replantación una vez que se ha establecido, lo que minimiza la variedad de tractores necesarios y la cantidad de carbono que se extrae de la tierra. El bajo mantenimiento hace que sea óptima para los agricultores.especialmente para los que se encuentran en lugares secos y afectados por la sequía del suroeste. Los agricultores que trabajan con la planta en este momento se encuentran prácticamente en el condado de Pinal, donde los cortes de agua del río Colorado fueron los más graves, y también simplemente al sur, en el condado de Pima.

" No estás alrededor de la interrupción de la tierra, con la excepción de una vez cada 2 años, cuando usted está viniendo a través de algunas herramientas de la cosecha para cortarlo, así como traerlo", afirma Thelander.

a farmer in a baseball cap takes a selfie in front of a farm of guayule

Sostenibilidad y seguridad para los agricultores.

Desde 2019, Thelander realmente ha estado asociándose con Bridgestone, una firma japonesa que es uno de los mayores fabricantes de neumáticos en todo el mundo, está financiando la mayor parte del estudio para el guayule en el condado de Pinal. La empresa ha hecho un esfuerzo actual para ampliar y diversificar sus recursos renovables - y el guayule tiene varias cualidades superiores atractivas sobre otros recursos. La mayoría de su caucho natural ahora mismo proviene de los árboles de caucho hevea en el sudeste de Asia, que parecen ser vulnerables debido al cambio de interés de los agricultores, el problema mundial, y también otras variables, dice Ellsworth. Y también, explica, aunque se necesitaría un procesamiento más intenso que los árboles de hevea, el desarrollo de un proceso de fabricación de neumáticos a partir del guayule ayudaría a reducir la dependencia de un recurso de caucho de menor reputación.

Como uno de los agricultores de prueba, Thelander está cultivando actualmente 84 acres de guayule, pero dice que el negocio quiere aumentar la producción del cultivo a 300 acres para el año siguiente, 2.000 acres para 2024, y también en última instancia tener 25.000 acres en producción para 2027.

Sin embargo, aunque el guayule sea una planta más eficiente en el uso del agua, no siempre significa que los agricultores vayan a hacer uso de mucha menos agua en su conjunto. El uso completo del agua dependerá del número de acres de guayule así como de otras plantas que se cultiven, así como de la cantidad de agua subterránea disponible para los agricultores. La producción de guayule es todavía relativamente escasa, así como los agricultores tienden a dudar, afirma Ellsworth.

" Los agricultores son, al igual que los investigadores, dudosos, y desean constantemente ver innovaciones probadas", afirma. "Así que constantemente hay algunos obstáculos para conseguir que adopten algo totalmente diferente porque hay peligro relacionado con eso".

Pero con el tiempo, la menor necesidad de agua podría permitir a los cultivadores poner en uso aún más de sus acres, en lugar de dejarlos en barbecho, que es lo que Ellsworth afirma que está ocurriendo ahora.

Durante una reunión actual en el centro de Bridgestone en Eloy, Arizona, Thelander señaló la existencia de agricultores de barrio en la asistencia. Afirma que ha habido un creciente interés por el guayule entre los compañeros agricultores.

" Los agricultores están definitivamente interesados. Así como que se están creando acuerdos", afirma Thelander. "Tienes una compañía de mil millones de dólares como Bridgestone detrás de algo. Y están asegurando las tarifas. Puede ofrecer estabilidad a un agricultor".

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