Lo que los nuevos proyectos mineros podrían significar para el salmón de Alaska

Este artículo fue publicado originalmente en Undark.

El salmón salvaje de Alaska es un criterio de oro para el pescado y el marisco americano. El largo viaje desde el río hasta el océano, así como de vuelta, construye la masa muscular que proporciona a los peces su aspecto y sabor únicos, así como los ríos limpios del norte crean mariscos con muy bajos niveles de mercurio y otros contaminantes. Las zonas aborígenes llevan en realidad recogiendo salmón en el noroeste de Norteamérica desde hace más de 10.000 años así como algunos todavía dependen de la pesca de subsistencia para sobrevivir. En el sureste de Alaska, la pesca y manipulación del salmón incluye un total anual de con respecto a 70 millones de dólares a la economía local.

Pero el salmón del siglo XXI se enfrenta a muchos factores de estrés, que consisten en la pérdida de rutina, el ajuste del medio ambiente y la sobrepesca. Por lo tanto, el salmón poblaciones son disminuyendo en todo Estados Unidos. Los peces siguen prosperan en algunos componentes de Alaska, pero los residentes del barrio y también los investigadores están progresivamente preocupados por un factor de estrés adicional: el sector minero. Minas energéticas, minas recomendadas y docenas de tareas de exploración cubren la región transfronteriza del sureste de Alaska y también de la Columbia Británica, que incluye tres importantes ríos salmoneros. Entre estas minas recomendadas, el trabajo de Kerr-Sulphurets-Mitchell en Canadá, extraerá mineral de lo que aparentemente es el mayor yacimiento de oro-cobre sin explotar en el mundo.

Durante años, los científicos han tratado de comprender la influencia de la minería en los salmónidos, una familia que incluye al salmón, la trucha y otros peces muy relevantes. En julio, la revista Science Advances publicó una evaluación estudio en el que se examinan más de 100 trabajos de investigación, así como archivos, y se concluye que el estudio anterior ha tomado demasiado a la ligera los efectos de las operaciones mineras en los salmónidos del Pacífico. Las tareas de minería son de un problema único hoy en día, los escritores compusieron, porque la necesidad de aceros está aumentando a medida que los proveedores buscan materias primas para las tecnologías de bajo carbono como las baterías de automóviles eléctricos.

Incluso en situaciones normales, la minería puede lanzar impurezas como metales pesados a las cuencas vecinas, amenazando la salud y el bienestar del salmón. Además, los residuos mineros -la lechada de limo, arena gruesa, arcilla y agua que queda tras la extracción del mineral- deben almacenarse con mucho cuidado más allá de la vida de la mina. Los investigadores afirman que, si no se reducen adecuadamente los efectos sobre el medio ambiente, las actividades mineras actuales y las propuestas podrían tener resultados devastadores para el salmón de Alaska y sus cuencas hidrográficas.

En entrevistas con Undark, varios agentes mineros destacaron las iniciativas del sector para mantener los lugares de interés libres de contaminantes. Sin embargo, numerosos científicos y lugareños siguen sin estar convencidos, y también se preocupan por la desaparición de los salmones de la zona. La organización sin ánimo de lucro Salmon Beyond Borders se creó para asegurar los ríos transfronterizos y las formas de vida. "El salmón salvaje está en el centro de mi vida", declaró Heather Hardcastle, asesora de campañas de la organización, "al igual que está en el centro de la vida de mucha gente en esta región".


Northwestern North America representa una convergencia de yacimientos naturales, crearon los más de 20 escritores del periódico de julio, la mayoría de los cuales están relacionados con las universidades de la zona, las Primeras Naciones o las organizaciones ecológicas sin ánimo de lucro. El noroeste de América del Norte alberga importantes reservas de carbón y metales. Además, alberga "algunos de los hábitats de salmónidos más eficaces y menos perturbados del mundo", según los autores. Estos peces son especiales por sus grandes rangos de casa y también por su tendencia a utilizar cada una de las partes obtenibles de la cuenca. Por estos y otros factores, puede ser difícil analizar y reducir los riesgos de la minería.

La evaluación fue exhaustiva, examinando no sólo estudios revisados por pares, sino también fuentes de datos y registros gubernamentales, así como archivos de divulgación del sector y productos técnicos. Los resultados fueron aleccionadores: La evaluación descubrió que los procedimientos mineros no suelen cumplir sus propios objetivos de calidad del agua. Además, pocos estudios han comparado los efectos previstos de la minería con los efectos reales de la industria. Los resultados del avance de numerosas minas y también de otros factores de estrés suelen tomarse demasiado a la ligera. Los enfoques de mitigación no se basan constantemente en la tecnología probada, así como casi nunca piensan en los efectos del ajuste climático en los años por encontrar.

El investigador principal, Chris Sergeant, dijo que el documento de julio es el primero de su clase que revisa a fondo y resume el efecto de la minería en el salmón, así como que proporciona apoyo sobre cómo impulsar la investigación científica que sustenta el plan minero. La escala del testimonio permitió a los investigadores ver una visión amplia, que puede ser difícil de imaginar basándose en conjuntos de datos privados, específicamente cuando la información proviene de las propias empresas mineras.

El noroeste de América del Norte alberga considerables reservas de carbón y de acero. También es la residencia de "algunos de los más productivos y también menos perturbado medio ambiente salmónidos permanecer en la Tierra."

" Es casi imposible con los datos que nos proporcionan las operaciones de extracción en estos días para hacer una especie de evaluación del riesgo antes del proyecto", declaró Sergeant. "La calidad de la información es tan poco transparente y se refrena metódicamente". Sergeant también declaró que no le sorprendían las conclusiones de su trabajo, dado que hay muchos ejemplos concretos de cómo los procedimientos mineros pueden afectar a las cuencas hidrográficas. Sin embargo, el hecho de que todos esos ejemplos se encuentren en una sola zona aclara la magnitud del problema.

Jonathan Moore, profesor de la Universidad Simon Fraser de la Columbia Británica que trabajó en la revisión de julio, señaló que el salmón también contribuye a la salud y el bienestar general de los lugares de interés regional. Más de 100 variedades se cree que tienen algún tipo de asociación con el salmón, ya sea directa o indirecta. Las truchas comen huevos de salmón y salmones jóvenes, por ejemplo, y también los osos consumen los adultos que se generan. Cuando los salmones mueren, sus cuerpos añaden nutrientes como nitrógeno y fósforo al hito y a los bosques que se expanden cerca.

El impacto ambiental de estos nutrientes es en algunos casos perceptible al ojo humano. A 2021 estudio localizó que el "verdor" de la vegetación a lo largo del reducido río Adams en la Columbia Británica aumentaba en los tiempos de verano adhiriéndose a una efectiva corrida del salmón sockeye. Una más estudio localizó que la existencia de salmones muertos en los locales de desove influía en la tasa de desarrollo de los árboles de abeto de Sitka no simplemente cerca de la orilla del río, sino también más adentro del bosque, donde los científicos afirmaron que "prevalecían las huellas de oso así como la presunta deposición de orina".


Los manifestantes ecologistas, así como los científicos, están atentos a los nuevos trabajos mineros, en parte, porque las calamidades mineras siguen ocurriendo, a pesar de que las instalaciones modernas se supone que son lo suficientemente robustas como para evitarlas. A lo largo de una presa 2014 fallando en la mina de Mount Polley en la Columbia Británica, por ejemplo, 32 millones de euros yardas cúbicas de aguas residuales y residuos mineros se derramaron en un lago cercano. Desde allí, los residuos de la mina bajaron por un arroyo y llegaron a un segundo lago, que es uno de los hábitats esenciales del salmón en la zona.

La empresa minera, Imperial Metals, asegura que los residuos del vertido de Mount Polley no provocaron daños medioambientales a gran escala. Los relaves tenían muy poca pirita, un mineral que puede crear ácido sulfúrico cuando se revela al aire y al agua, compuso C.D. Anglin, que funcionó como jefe de la policía clínica de la empresa tras el percance de Mount Polley, en un correo electrónico a Undark. El ácido sulfúrico es una de las sustancias más preocupantes desde el punto de vista ecológico. consecuencias de la minería. Cuando el compuesto entra en una cuenca hidrográfica, no sólo pone en peligro la salud y la supervivencia de los peces y otros animales, sino que también puede disolver otros aceros fuertes como el plomo y el mercurio de la roca con la que entra en contacto. Sin embargo, Anglin compuso, "los relaves del Monte Polley se consideran químicamente benignos".

Sin embargo, un investigación de 2022 localizó que la rotura de la presa sí tuvo efectos ecológicos. El estudio de investigación, que no se incluyó en el testimonio de julio, fue dirigido por Gregory Pyle, un científico de la Universidad de Lethbridge en Alberta, Canadá. Pyle y sus colegas tomaron muestras de agua, residuos y también de invertebrados de sitios influenciados por el derrame y también de un cuerpo de agua vecino, el lago Bootjack, que no fue impactado por el derrame. En los lugares más afectados por el vertido, el grupo de Pyle encontró elevados grados de cobre en los residuos, así como altas concentraciones de cobre en los cuerpos de los invertebrados que residían en esas zonas. En particular, los científicos también encontraron elevados grados de cobre en el lago Bootjack, lo que recomienda que la influencia ecológica de la mina del Monte Polley precede al propio vertido.

Anglin afirmó que los resultados del estudio de investigación son erróneos. "Mientras que los niveles de cobre son un poco más que en algunos de los microorganismos en lugares no impactados", compuso, "no están en un grado de problema ecológico".

Pyle difiere. En una entrevista con Undark, indicó un seguimiento estudio en el que su equipo expuso a los scuds de agua dulce (un molusco parecido al camarón) a agua contaminada y no contaminada y a los desechos acumulados 4 años después del vertido del Monte Polley. "Cuando entraron en contacto con los sedimentos durante tan sólo 14 días", afirmó, "se dificultó su crecimiento así como su supervivencia". Los resultados del estudio de Pyle tienen ramificaciones para el salmón, ya que los scuds y también otros invertebrados son un recurso alimenticio esencial para estos peces.

El cobre también puede acumularse en el cuerpo de los salmones, así como en el de sus víctimas, afectando a su desarrollo y a su supervivencia. Estudios han descubierto realmente que también los grados de cobre subletales pueden dañar el sistema olfativo del salmón, lo que puede dificultarles la prevención de los depredadores así como la orientación en su entorno. "El cobre tiene estos resultados realmente peligrosos en lo que respecta a la capacidad del salmón para navegar", declaró Moore. "El salmón podría no tener la capacidad de localizar su camino a casa, por ejemplo, en un sistema que tiene exceso de cobre".

Incluso cuando las impurezas se eliminan de la ecuación, los científicos afirman que el gran volumen de material que entra en la cuenca a lo largo de un vertido como el del Monte Polley puede tener consecuencias físicas. "Estas grandes catástrofes, como la del Monte Polley, cambian estos sistemas", dijo Moore. Por ejemplo, el lodo de grandes escombros y material de desecho puede cubrir la roca triturada donde los salmones ciertamente o bien pondrían sus huevos, haciéndola inútil como generadora de hábitat.

Los impactos persistentes de la minería anterior tienen a los grupos de presión y también a los investigadores preocupados por los nuevos trabajos como la mina recomendada Kerr-Sulphurets-Mitchell, que se prevé que comience a construirse en el verano de 2026. Hardcastle dijo que Salmon Beyond Borders desea que la región adopte una estrategia preventiva frente a los nuevos empleos mineros.

" ¿De qué sirve, por otra parte, intentar descarbonizar y llegar a un futuro energético limpio", se pregunta, "si lo único que hacemos es cambiar el enorme sector del petróleo y también el de las fuentes de combustible no renovables por la gran minería?".


Christopher Mebane, director adjunto de estudios hidrológicos en el Servicio Geológico de Estados Unidos, investiga los aceros, el envenenamiento y la minería, y se explica en broma como "un biólogo de las aguas sucias". Calificó el estudio de julio, en el que no estaba incluido, como "una evaluación justa" de los problemas que las actividades mineras pueden producir en los salmónidos. "No puedo localizar ni una sola afirmación errónea o error", dijo. "Pero ya sabe, si esto lo compusiera un equipo de ingenieros de minas, sin duda tendría un tono muy diferente, así como los veredictos más probables".

De hecho, los representantes del sector minero afirman que no se repetirán los errores del pasado. "Las minas con instalaciones de espacio de almacenamiento de arrastre están llamadas por la legislación a aplicar nuevos requisitos de diseño y funcionalidad utilizando la mejor tecnología moderna disponible", declaró Michael Goehring, jefe de estado y director general de la Asociación Minera de Columbia Británica, un equipo profesional. Y Brent Murphy, vicepresidente senior de eventos ambientales en Seabridge Gold, la empresa que dirigirá la mina sugerida KSM, declaró que la instalación de gestión de relaves de KSM no drenará en las aguas de Alaska. Aunque la propia mina estará situada en un punto de referencia que desemboca en un río transfronterizo, Murphy dijo que el centro de relaves drenará las tuberías sólo en aguas canadienses, así como que no necesita tratamiento de aguas.Se cree que el salmón tiene una conexión, directa o indirecta, con más de 100 especies diferentes. En Alaska, los osos pardos pescan notoriamente salmones adultos mientras nadan río arriba para generar. Estética: RooM a través de Getty Images.

Murphy añadió que la instalación de relaves estará ciertamente en un valle limitante, cerrado por dos grandes presas. "Estamos conteniendo todo el producto potencialmente generador de ácido, que es sólo el 10% de la cantidad total de los relaves generados, dentro de un centro revestido", dijo. Esa parte de la instalación estará ciertamente bordeada por más de 1,8 millas de material arenoso comprimido. El diseño, dijo Murphy, se aplicó para resolver las preocupaciones de las Primeras Naciones del barrio.

Para satisfacer las preocupaciones de la empresa y también de la zona a largo plazo, los procedimientos mineros pueden recomendar igualmente el tratamiento del agua pretende que el período de siglos. Seabridge Gold declaró que la terapia del agua ciertamente continuará durante 200 años después de que la mina KSM cierre, aunque Murphy informó a Undark que el agua en el sitio ya está normalmente contaminada con cobre, hierro, así como selenio, así como no será más contaminada por los procedimientos de la mina.

Christopher Sergeant, que dirigió la evaluación de julio, afirmó que tiene dudas. "No conozco ningún ejemplo de éxito de ningún individuo que se ocupe del agua durante 200 años", declaró. "Y mi comprensión de la estructura empresarial es que no hay realmente una inspiración una vez que el proyecto ya no produce ingresos. Esa es una de mis grandes preocupaciones: ¿Quién va a estar en el gancho para asegurarse de que el agua se trata en lo que es básicamente todo el tiempo?".

Goehring afirmó que el precio del tratamiento continuo del agua se gasta por adelantado. Afirmó que la Columbia Británica ya tiene en su poder 2.300 millones de dólares canadienses (1.700 millones de dólares) del mercado minero con el propósito expreso de incluir los residuos de las minas. Esto asegura que tras el cierre de la mina KSM, añadió, "el tratamiento del agua, si es necesario, seguirá teniendo lugar".

" ¿Quién se va a encargar de garantizar que el agua se trate en lo que es principalmente la eternidad?", declaró el sargento.

Aun así, los futuros resultados del cambio climático podrían amenazar las instalaciones de KSM, así como otras minas. "Una gran cantidad de las estimaciones que se hacen para el diseño se basan en lo que el medio ambiente actual parece", declaró Sergeant, incluyendo que realmente no hay otra manera de predecir exactamente cómo la atmósfera será ciertamente 10 o 20 años en la vida de una mina. Las ocasiones climáticas nocivas están terminando siendo más comunes, señaló, y "no siempre se tienen en cuenta en los diseños".

Por el momento, los equipos ecologistas como Salmon Beyond Borders pretenden convencer a las empresas y a los responsables políticos de que pongan un plazo a las nuevas y crecientes minas en las cuencas hidrográficas compartidas hasta que la legislación canadiense pueda ser modificada para incluir disposiciones para las partes interesadas aguas abajo. Además, Salmon Beyond Borders ha declarado que también quiere que se imponga una restricción irreversible a las presas de residuos cerca de los ríos transfronterizos. Pero como la minería es tan rentable, las restricciones a largo plazo podrían no ser sensatas o posibles.

Moore declaró que el documento de julio muestra los desafíos vitales para proteger a las poblaciones de salmón en una zona afectada por el sector minero. Desea que el estudio contribuya a "un curso eficiente hacia adelante", incluyó, en el que la industria minera pueda coexistir con sistemas salmoneros prósperos y las comunidades que dependen de ellos.


ACTUALIZACIÓN: En una versión anterior de este artículo se especificaba de forma inexacta que la instalación de administración de residuos de KSM se encontrará ciertamente en una cuenca hidrográfica que desagua directamente en un río transfronterizo cuyas aguas residuales serán conducidas a una instalación terapéutica situada a kilómetros de distancia. Mientras que la propia mina se encuentra en una cuenca hidrográfica de este tipo, el centro de administración de residuos drena las tuberías sólo en las aguas canadienses, así como no necesita tratamiento del agua. El artículo también describía inicialmente a Heather Hardcastle como directora de la campaña de Salmón sin Fronteras. Ella es una consultora de campaña.

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