Los murciélagos vampiros se reúnen con sus amigos cuando salen a cenar

¿El comedor de tu colegio ofrecía una comida universalmente preciosa? ¿Una que atraía largas y tortuosas colas, una para la que la gente hacía cola rápidamente sin encontrar una mesa? (En mi institución eran triángulos de papas fritas y batatas). Posiblemente no podías llegar temprano para obtener un plato, así que un plan de respaldo era rezar para encontrar a un amigo que ya estuviera en la fila, y entonces podías mostrárselo.

Esto puede parecer una experiencia claramente humana, pero hay pruebas de que un hábito similar es bastante habitual entre los murciélagos vampiros. Una investigación reciente publicado en la revista PLoS Biology descubrió que en los viajes de forrajeo fuera de la residencia, estos chupasangres tienden a reunirse con amigos del dormidero con los que comparten estrechos vínculos. Los murciélagos observados no se encomendaban a ir a buscar comida juntos, pero si un recién llegado se encontraba con un buen amigo que ya estaba sorbiendo una vaca, lo más probable es que ese amigo se acercara y compartiera su apetitosa espiga. Por otro lado, si los murciélagos no compartían lazos en ese momento, entonces nadie pedía que le acercaran un asiento, así como uno avanzaba sin duda su alegre camino.

" Lo que esto nos mostró es que estos son realmente bonos", dice Gerald Carter , uno de los autores del estudio. "Incluso si los pones en una atmósfera social totalmente diversa, todavía están entre ellos", dice Carter, que funciona como un ambientalista de comportamiento en la Universidad Estatal de Ohio.

Dos murciélagos, ambos iguales en dignidad.

Los murciélagos vampiros son bastante fáciles de definir: leonados, criaturas de nariz respingona que se parecen un poco a los ratones con tratos de pug, orejas de gato, así como frágiles, alas claras. Aunque pueden tener una envergadura de hasta 7 pulgadas, cuando se pliegan, los diminutos animales pueden caber dentro de tazas de té. Los hábitos sociales de los quirópteros, sin embargo, han sido hasta hace poco un misterio.

Carter reconoció, a partir de un estudio de investigación anterior, que las hembras en algunos casos forman vínculos sociales limitados que implican cepillarse unas a otras, pero además llegan a compartir los restos de sangre escupidos. Los murciélagos vampiros machos tienen una tendencia a combatir aún más sobre la región, y hacer mucho menos aseo de mascotas, así como el intercambio de alimentos. Sin embargo, ese comportamiento de unión entre mujeres sólo se había observado en los dormideros. Esta vez, el equipo de Carter deseaba saber si esa generosidad se mantenía en los campos de cultivo.

Para numerarlo, Carter y también sus colegas consideraron dos grupos de mujeres murciélago vampiro que residen en la naturaleza en Panamá. Determinaron centrarse en las mujeres porque a menudo tienden a tener conexiones sociales estables, en lugar de los machos aún más combativos.

Un grupo incluía 27 mujeres salvajes que fueron capturadas, marcadas y liberadas. El otro grupo estaba formado por 23 mujeres que en realidad habían invertido 21 meses en servidumbre y también fueron liberadas de nuevo en la naturaleza. Esta diferencia es necesaria: Mantener a los murciélagos en cautividad permitió a Carter observar cuidadosamente las conexiones dentro del grupo. Descubrió qué murciélagos se cepillaban y consumían juntos, y adquirió un sólido conocimiento de su estructura social. La cuestión ahora era: Una vez que los murciélagos antes restringidos fueran liberados, ¿elegirían ciertamente conectarse con murciélagos desconocidos?.

Evidentemente no. Una vez que esos murciélagos estaban fuera de su cautiverio, sus conexiones anteriores continuaban, y los murciélagos a menudo tendían a pasar tiempo con otros con los que ya compartían vínculos. Esta pauta se mantuvo también en los murciélagos salvajes identificados.

" Implica que los animales tienen una elección social mutua entre ellos, lo cual no es algo que se pueda saber instantáneamente sólo con la observación", afirma Carter. Por ejemplo, los animales en cautividad pueden parecer que se juntan entre sí, cuando en realidad ambos simplemente prefieren el mismo rincón de la jaula o se alimentan a la misma hora. Pero estos murciélagos se marchan solos y eligen reencontrarse con los buenos amigos que ven fuera del dormidero.

" Me sorprendió que nunca se fueran juntos", afirma Carter. "Ninguno de los 50 murciélagos que rastreamos dejó el dormidero al mismo tiempo. Se fueron con minutos de diferencia, algo que no había previsto en absoluto". ¿Están los murciélagos en una conversación de equipo haciendo planes para reunirse en el mismo buffet (que en este caso implicaba la misma vaca)? Es más probable, dice Carter, que utilicen la ecolocalización. Afirma que su grupo grabó diferentes llamadas que los murciélagos hicieron a cada uno, incluyendo una llamada telefónica que en realidad nunca habían escuchado en cautiverio o en un dormidero, lo que significa que "esto puede ser una llamada que particularmente hacen uso cuando están alrededor de la búsqueda", afirma Carter.

Sistema de amigos de los murciélagos.

La razón de este diseño específico de forrajeo es doble. Al abandonar el dormidero para buscar comida individualmente, los murciélagos no tienen que competir entre su propia colonia por la comida. Sin embargo, si se encuentran con murciélagos de colonias exteriores mientras buscan comida, al unirse con un compañero de nido que esté en la mesa, por decirlo de alguna manera, les proporciona un lugar en una vaca. Carter afirma que los murciélagos vampiros no tienen jerarquías profundas, y que salir en manadas podría generar supremacía.

" Podrían encontrarse con una gran cantidad de otros murciélagos con los que simplemente no tienen ninguna relación", afirma. "La verdad es que podrían comer con otro murciélago con el que sí tienen relación llega a ser llamativa".

Mientras que los murciélagos componen una cuarta parte de las especies animales, en realidad no sabemos mucho sobre ellos debido a que son muy difíciles de rastrear. Los investigadores saben mucho más, por ejemplo, sobre la socialización de las aves y los primates. Sin embargo, este estudio de investigación ofrece un vistazo inusual a la vida interna de los murciélagos. Aunque la búsqueda por sí misma es interesante, Carter afirma que establece la fase para futuras investigaciones sobre los hábitos de los murciélagos.

Sus próximas estrategias consisten en utilizar el GPS para localizar tanto a los murciélagos como a sus presas ganaderas, de modo que pueda seguir cada encuentro entre murciélagos y vacas en un lugar determinado. Estos datos podrían ser útiles para rastrear a los murciélagos como vectores de la propagación de la rabia a los animales o a los individuos, lo cual es un problema en lugares con murciélagos carnívoros , como América Latina.

" La gente cree que no hay nada verdaderamente intrigante [with bats]", dice Carter. "Yo no creo que este sea el caso. Creo que sí tienen estas asociaciones verdaderamente intrincadas, pero no hemos podido examinarlas."

¿Se alimentan los murciélagos vampiros entre sí?

El 30% restante, sin embargo, se refiere a hembras adultas que alimentan a crías que no son suyas, hembras adultas que alimentan a otras hembras adultas y, en dos ocasiones, machos adultos que alimentan a sus crías. Los murciélagos vampiros en su hábitat natural requieren pasar muchas horas en una posición incómoda (izquierda).

¿Los murciélagos vampiros cazan juntos?

Los murciélagos vampiros que han estado juntos en cautividad forman vínculos, hasta el punto de que siguen cazando juntos cuando son liberados en la naturaleza. Los investigadores lo descubrieron colocando rastreadores de mochila a los murciélagos y siguiendo sus movimientos mientras buscaban comida por la noche.

¿Los murciélagos vampiros viven juntos?

Los murciélagos vampiros suelen vivir en colonias en lugares casi completamente oscuros, como cuevas, pozos antiguos, árboles huecos y edificios. Se distribuyen por América Central y del Sur y viven en zonas áridas y húmedas, tropicales y subtropicales. El número de colonias de murciélagos vampiros puede oscilar entre un solo dígito y cientos en los lugares de descanso.

¿Se alimentan los murciélagos entre sí?

Los científicos saben que los murciélagos son criaturas sociales, especialmente las hembras. Se acicalan unos a otros dentro de sus dormideros y a menudo regurgitan sus comidas para alimentar a otros que no tuvieron éxito en sus cacerías nocturnas.

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