El bloqueo hizo que las ciudades fueran más amigables para algunas aves

Cuando gran parte del mundo entró en bloqueo en la primavera de 2020, el tráfico desapareció y los niveles de contaminación disminuyeron. En estas condiciones, docenas de especies de aves de toda América del Norte parecen haber florecido, según informaron los científicos esta semana. 

Los investigadores analizaron las observaciones de observadores de aves experimentados de más de 4,3 millones de aves que representaban 82 especies que incluían pájaros cantores, rapaces y aves acuáticas, entre otros. La mayoría de las aves se volvieron más abundantes en los hábitats urbanos durante la pandemia en comparación con los años anteriores y se aventuraron más cerca de las principales carreteras y aeropuertos.

"Es sorprendente que en toda la comunidad de aves, todo tipo de especies diferentes que eran realmente muy distintas entre sí, hayan mostrado estos cambios en el uso del hábitat", afirma Nicola Koper, bióloga de conservación del Instituto de Recursos Naturales de la Universidad de Manitoba en Winnipeg. 

Según ella y sus coautores, recrear parte del reducido bullicio que acompañó a los primeros meses de la pandemia mediante prácticas como el teletrabajo probablemente haría que las ciudades fueran más acogedoras para las aves en el futuro escribieron el 22 de septiembre en Avances de la ciencia. Las aves de toda Norteamérica están en declive, probablemente por una mezcla de factores que incluyen la pérdida de hábitat, el uso de pesticidas y la disminución de las poblaciones de insectos. Según los autores, los resultados del estudio demuestran que incluso una reducción moderada de la actividad humana podría ayudar a algunas especies a prosperar mejor. 

Cuando el transporte se detuvo para frenar la propagación del COVID-19, el descenso de la actividad humana fue tan extremo que algunos científicos lo apodaron la "antropausia". No pasó mucho tiempo antes de que las redes sociales se llenaran de informes (algunos de ellos espurios) de animales que se aprovechaban del nuevo paisaje tranquilo.

"Algunos de ellos representaban genuinamente comportamientos inusuales en animales que podían moverse en paisajes humanos más que antes", dice Koper. Sin embargo, dice, también se observan animales que se comportan de forma inesperada durante los años ordinarios. Koper y otros científicos han comenzado a investigar si estas anécdotas representan una verdadera cambio en los hábitos de los animales.

Algunas aves parecen haberse beneficiado realmente de los cierres. Por ejemplo, los gorriones de corona blanca en el área de la bahía de San Francisco mejoraron a cantos más complejos cuando el ruido del tráfico desapareció. Pero otros casos fueron más dispares. Cuando los turistas dejaron de acudir a la isla sueca de Stora Karlsö, en el mar Báltico, el número de águilas marinas que visitaban la isla aumentó y fue tan perturbador para los murres comunes que anidaban que las aves sufrieron "la peor temporada de cría jamás registrada."

Koper y su equipo querían entender cómo les iba a las aves a una escala mucho mayor. Decidieron examinar los avistamientos de aves de todo Estados Unidos y Canadá que los voluntarios habían registrado en eBird una base de datos en línea gestionada por el Laboratorio de Ornitología de Cornell. Los investigadores recopilaron las observaciones de marzo a mayo de los años 2017 a 2020, abarcando 93 condados que contenían una ciudad con más de 50.000 residentes y un aeropuerto internacional. Para asegurarse de que estaban recogiendo los cambios en el comportamiento de las aves, en lugar de una oleada de nuevos observadores de aves entusiastas, Koper y sus colegas sólo utilizaron informes detallados de voluntarios experimentados. 

A continuación, el equipo examinó cómo cambió el número de aves observadas antes y durante la pandemia en relación con varios marcadores de la actividad humana. Documentaron cambios en la abundancia del 80% de las especies analizadas. En general, los avistamientos de aves aumentaron en las ciudades, así como cerca de las autopistas y los aeropuertos, y en los condados en los que los cierres provocaron un fuerte descenso del tráfico o coincidieron con las migraciones de las aves.

Esto sugiere que si las aves migran al mismo tiempo que se produce el cierre, miran a su alrededor y dicen: "Vaya.esto parece muy seguro, voy a quedarme aquí un rato antes de seguir adelante", dice Koper.  

Los avistamientos de águilas calvas fueron más frecuentes en los condados con mayor disminución del tráfico. Varias especies, como las currucas y los gorriones autóctonos, también se hicieron más abundantes en los paisajes urbanos una vez que comenzó la pandemia. "Se trata de un grupo importante", afirma Koper, quien señala que las currucas y los gorriones constituyen una gran parte de los casi 3.000 millones de aves que Norteamérica ha perdido desde la década de 1970.

Ella y su equipo también descubrieron que los colibríes de garganta rubí eran mucho más propensos a ser detectados cerca de los aeropuertos durante la pandemia, y los petirrojos americanos se movían más cerca de las carreteras principales. "Suponemos que los petirrojos están bien adaptados a nuestro paisaje humano", afirma Koper. Sin embargo, dice, los hallazgos sugieren que "incluso las especies comunes que nos rodean son en realidad mucho más sensibles a las perturbaciones humanas de lo que realmente hemos apreciado antes."

En el caso de algunas especies, a los investigadores les resultó más difícil determinar cómo les afectó el descenso de la actividad humana. Durante la pandemia, los avistamientos de halcones de cola roja aumentaron en los hábitats urbanos en general, pero disminuyeron cerca de las carreteras principales, posiblemente porque había menos animales muertos en la carretera para que se alimentaran.

Según Koper, aún quedan muchos interrogantes sobre cómo ha afectado la pandemia a las aves. Todavía no está claro si las especies que parecían beneficiarse de los cierres lograron reproducirse con éxito en sus nuevos barrios. Además, las tendencias observadas por el equipo de Koper pueden no aplicarse a las aves de otras partes del mundo. 

Los investigadores también se centraron en las especies norteamericanas más comunes. Koper tiene previsto investigar a continuación cómo cambió la abundancia de las aves amenazadas y en peligro de extinción, que pueden ser más sensibles a las actividades humanas, durante la pandemia.

Aunque el tráfico y los viajes aéreos han aumentado desde los primeros días de los cierres, hay formas de minimizar el ruido y la aglomeración en el futuro. Los muros de barrera acústica, el trabajo a distancia y las conferencias virtuales podrían ayudar a las aves a prosperar en los paisajes urbanos.

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