Desvelando el misterio del sexo de las anguilas

Este breve artículo apareció originalmente en Revista Hakai una revista en Internet sobre investigación científica y cultura en entornos marítimos. Encuentre más relatos similares a este en hakaimagazine.com.

Cada tres años, Reinhold Hanel se embarca en un buque de investigación y viaja al único mar del mundo que está situado en el centro de un mar. El Sargazo, delimitado por las corrientes en lugar de por la tierra, es una zona con forma de huevo que ocupa aproximadamente dos tercios del Atlántico Norte, anudándose alrededor de las Bermudas y extendiéndose hacia el este más de 1.000 kilómetros. Apodada la "selva flotante dorada" gracias a las espesas marañas de algas de color ocre que sepultan la superficie del agua, el Sargazo es un refugio que se arremolina gradualmente para más de 270 tipos de marinos. Y también anualmente, llegan las anguilas.

Tanto la anguila europea como la americana -ambas consideradas en peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza- realizan este extraordinario movimiento. El Sargazo es el único lugar de la Tierra donde se reproducen. Estas criaturas escurridizas, algunas de hasta 1,5 metros de longitud, llegan aquí desde Europa, América del Norte, incluidos los componentes del Caribe, y el norte de África, incluido el mar Mediterráneo. Hanel, biólogo de peces y supervisor del Instituto de Ecología Pesquera de Thünen, en Bremerhaven (Alemania), se desplaza aquí durante un mes junto con un elenco rotativo de investigadores, varios de los cuales quieren resolver secretos que desde hace tiempo desconciertan a biólogos marinos, anatomistas, teóricos y también conservacionistas: ¿Qué sucede cuando estas anguilas desovan en la naturaleza? ¿Y qué se puede hacer para ayudar a la especie a recuperarse de las influencias de la pérdida de hábitat, la contaminación, la sobrepesca y la energía hidroeléctrica? Los científicos afirman que las respuestas podrían mejorar la conservación. Sin embargo, hasta ahora, las anguilas se han guardado muchos de sus trucos para sí mismas.


La idea de que las anguilas tienen sexo es un concepto relativamente contemporáneo. Los antiguos egipcios relacionaban a las anguilas con el dios de la luz solar, Atum, y creían que cobraban vida cuando la luz del sol calentaba el Nilo. En el siglo IV a.C., Aristóteles proclamó que las anguilas se creaban automáticamente dentro de "las entrañas de la tierra" y que no tenían genitales.

El concepto de no-genitalidad se mantuvo durante generaciones. El naturalista romano Plinio el Viejo insistió en que las anguilas se restregaban contra las rocas y que sus pieles muertas "reviven". Otros atribuyeron la procedencia de las anguilas a todo tipo de cosas, desde las colas de los corceles hasta la disminución del rocío en las orillas de los ríos. En la Europa medieval, esta presunta asexualidad tuvo verdaderas repercusiones económicas y también ayudó a convertir a la anguila europea en una especie culturalmente crucial, según John Wyatt Greenlee, un cronista cartográfico medieval que escribió un componente de su argumentación sobre el tema. Las constantes vacaciones cristianas de la época obligaban a los aficionados a cumplir dietas sancionadas por la iglesia durante gran parte del año. Éstas restringían a los seguidores el consumo de animales domésticos "sucios" o de carne procedente de actos carnales, que pueden provocar, como dijo Tomás de Aquino, "una motivación del deseo". Los peces eran la excepción, dice Greenlee, así como las anguilas, siempre que su riqueza, así como "la realidad de que simplemente se muestran que nadie puede descubrir sus órganos corporales reproductivos en absoluto," atrajo a cualquier individuo que intenta mantenerse alejado de una comida atractiva.

Las anguilas pueden ser prácticamente cualquier cosa para cualquiera: una cena o una golosina; una cura para la resaca, la intoxicación o las infecciones de oído; material para bandas de celebración de bodas o chaquetas encantadoras. Incluso se han utilizado como moneda de cambio. Dado que en la Europa de la Edad Media los alquileres anuales y las obligaciones fiscales solían pagarse durante la Cuaresma -los 40 días que preceden a la Pascua- y los monasterios poseían tierras en las que vivía la gente, los arrendatarios a veces pagaban con anguilas secas. Pueblos enteros podían pagar 60.000 anguilas o más al mismo tiempo.

Con el tiempo, las teorías de la generación espontánea murieron. Pero los genitales de la anguila volvieron a estar en el candelero después de que un especialista italiano localizara ovarios en una anguila de Comacchio (Italia). La autenticidad de la llamada anguila de Comacchio siguió preocupando durante décadas hasta que un anatomista publicó un resumen de los ovarios de una anguila de Comacchio diferente, introduciendo una carrera para localizar testículos. También el abuelo de la teoría del avance psicosexual se vio implicado: cerca del inicio de su ocupación, en 1876, Sigmund Freud exploró al menos 400 anguilas en busca de gónadas. Tendrían que pasar dos décadas más antes de que alguien descubriera una anguila macho madura cerca de Sicilia.

No es de extrañar que se haya tardado tanto en localizar los órganos sexuales de las anguilas. Hay más de 800 tipos, de los cuales unos 15 son selecciones de agua dulce, y también sus cuerpos se alteran tan sustancialmente con la edad que los científicos creyeron durante mucho tiempo que las larvas eran una especie diferente a las anguilas adultas. Las anguilas pasan de los huevos a las larvas transparentes en forma de hoja de sauce, a las crías visibles de gusanos llamadas anguilas de cristal, y así sucesivamente hasta su tamaño completo. Al igual que muchas variedades de anguila, las anguilas americanas y europeas no crean totalmente las gónadas hasta su última etapa de vida, normalmente entre 7 y 25 años. Alrededor de ese momento, abandonan las aguas dulces y salobres del interior, donde las personas pueden observarlas convenientemente, y también migran hasta unos 6.000 kilómetros -aproximadamente la distancia desde el punto más oriental de Canadá hasta el más occidental- a los Sargazos.

Actualmente, los investigadores han visto a las anguilas aparearse en el laboratorio, pero no saben cómo se desarrolla este acto en la naturaleza. Los mecanismos que guían la migración también siguen siendo algo enigmáticos, al igual que los problemas sociales, físicos y químicos específicos bajo los que se reproducen las anguilas. Las anguilas maduras mueren después del desove y las larvas se trasladan al medio ambiente de agua dulce, pero también se desconoce cuándo ocurre esto y cómo exactamente cada variedad descubre su casa continente.

" Creemos que la anguila europea se reproduce en el mar de los Sargazos porque es la zona donde hemos descubierto las larvas de menor tamaño, pero nunca hemos encontrado un huevo de anguila europea ni a las anguilas desovando", dice Estibaliz Díaz, bióloga del campo de pruebas acuáticas AZTI, en España, que estudia la dinámica y el seguimiento de la población de anguilas europeas. "Todavía es un concepto que no se ha demostrado". Lo mismo ocurre con la anguila americana, y aún quedan preguntas adicionales sobre cuántas anguilas llegan a la migración, qué hace que los Sargazos sean tan singulares, y cómo aspectos como la modificación del medio ambiente podrían afectarla.

Ambas variedades han disminuido en número, pero los investigadores debaten cuál es la mayor amenaza. La pérdida de hábitat es masiva: los seres humanos han drenado las marismas de las tuberías, han contaminado las aguas con el drenaje urbano y agrícola, y han construido turbinas hidroeléctricas que eliminan a las anguilas, así como presas que impiden a los animales entrar o salir de las aguas interiores. La pesca disminuye mejor el número de anguilas. Existen pesquerías industriales de anguilas adultas, pero gran parte de las anguilas que se consumen en el mundo proceden de la industria de la acuicultura, que extrae angulas jóvenes de la naturaleza y las cría en granjas. Las anguilas americanas y también las europeas se encuentran entre las tres especies de mayor valor comercial junto con la anguila japonesa, que además está amenazada. Aunque es legal pescar las tres, las normas sobre cuándo, dónde y la cantidad de anguilas que se pueden ofrecer varían de un país a otro. La Unión Europea exige a los países miembros que cierren sus pesquerías marinas durante 3 meses sucesivos durante la temporada migratoria de invierno anualmente -los propios países establecen los días precisos- y también prohíbe la profesión fuera de los países miembros, pero estas iniciativas de control se ven socavadas por los comerciantes del mercado negro que exportan ilegalmente más de 90 toneladas de anguilas europeas a Asia anualmente.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) clasifica a la anguila europea como una especie gravemente amenazada, ya que su población se ha reducido en más de un 90% con respecto a los niveles históricos. un informe si el declive continúa hoy en día. Mediante el recuento de las anguilas en los estuarios, así como en las aguas interiores, los investigadores descubrieron que el número de anguilas se redujo precipitadamente entre la década de 1980 y también 2011, pero se estabilizó después sin una causa clara. Se cree que a las anguilas americanas les está yendo mejor -se consideran en peligro sólo por los criterios de la UICN, no por otros equipos de preservación e investigación- aunque su número se ha reducido igualmente desde los años 70.

La reproducción en cautividad podría reducir algún día la dependencia del mercado de la acuicultura de las capturas salvajes, pero todavía no es sensata. Los investigadores necesitan generar el avance de las gónadas de las anguilas con agentes hormonales artificiales. También es difícil mantener las larvas vivas. Muchos científicos creen que, en su entorno natural, las larvas consumen nieve acuática, una mezcla de materia prima en descomposición que queda retenida en el agua y que no es práctico duplicar en rangos comerciales. Iluminar lo que ocurre en los Sargazos podría ayudar a mejorar las acciones de conservación. Por eso Reinhold Hanel se dirige al mar.


Después de 3 años de retraso relacionado con COVID-19, en 2023, Hanel enviará un barco de investigación en un viaje de 14 días desde Alemania a las Bermudas. Volará hasta allí y se reunirá con otros 11 investigadores de la anguila, después de lo cual pasará cerca de un mes atravesando lentamente los Sargazos del sur, grabando las condiciones del océano, arrastrando las larvas de anguila con redes de plancton de malla y tomando muestras de ADN ecológico -producto hereditario que se desprende de la piel, el moco y la caca- para rastrear a las anguilas por lo que dejan atrás.

Hanel ha dirigido viajes como este desde 2011. Su objetivo principal es documentar la riqueza de las larvas y también de las anguilas jóvenes y, en segundo lugar, identificar posibles lugares de desove. Mediante el muestreo de estuarios y aguas interiores, los investigadores pueden determinar las modas a tiempo para determinar si las angulas de las aguas continentales están criando o no, pero sin comparar esas modas con otras comparables en los Sargazos, es imposible evaluar si las anguilas americanas o europeas se están recuperando. Al mismo tiempo, las normas de protección no son suficientes, compite Hanel. En 2007, la Unión Europea ordenó a los países miembros que desarrollaran estrategias de recuperación de la anguila europea, pero varias organizaciones de ciencias pesqueras y acuáticas notables han criticado el particulares.

El año pasado, un consorcio mundial de investigadores, del que Hanel forma parte, recomendó el cierre de las pesquerías hasta que se recuperen las reservas de anguila. Pero hay otras exigencias que no se basan en la investigación, como la de garantizar que el 40% de las anguilas adultas sigan migrando anualmente de las aguas interiores al mar. "Los científicos no pueden afirmar si el 40% es suficiente para recuperar el suministro", afirma Hanel.

Por eso el trabajo de Hanel es tan esencial, afirma Martin Castonguay, biólogo marino y también investigador emérito de Fisheries and Oceans Canada, que ha colaborado con Hanel. Los problemas financieros suelen impedir que los científicos de la anguila realicen estudios de investigación fuera de las aguas interiores. Las embarcaciones de investigación pueden costar entre 30.000 y 50.000 dólares canadienses por día, o algo menos de un millón de dólares por un viaje de un mes, afirma Castonguay, lo que obliga a los investigadores a contar con cuantiosas subvenciones o con el apoyo del gobierno para aventurarse hasta los Sargazos.

A pesar de las barreras, los científicos siguen buscando soluciones para ayudar a las anguilas a recuperarse. Han colocado herramientas hidroacústicas con la esperanza de poder rastrear a las anguilas que migran mediante el sonido, han estudiado a fondo las imágenes de satélite y han infundido a las anguilas con hormonas para inducir el crecimiento de las gónadas antes de lanzarlas directamente al Sargazo para intentar investigar a qué profundidad bajo la superficie se generan. De vuelta a casa, en el laboratorio, han desarrollado fórmulas para escanear y situar a las anguilas en fotos de aguas interiores y han construido tubos de natación hiperbáricos para observar cómo responden las anguilas a los ajustes de la tensión y la resistencia actual. También han intentado seguirlas con transmisores por satélite.

A mediados de la década de 2010, Castonguay y otros cuatro investigadores cosieron rastreadores resistentes a 38 anguilas americanas y también los lanzaron frente a la costa de Nueva Escocia. Cada 15 minutos, los rastreadores grababan la profundidad a la que nadaban las anguilas, la temperatura del agua y los niveles de luz. Las unidades de detección se desarrollaron para separarse numerosos meses después y transmitir la información junto con la última ubicación de las anguilas. Lamentablemente, se separaron antes de que las anguilas llegaran a determinados lugares de desove, aunque una de ellas se acercó hasta 100 ó 150 kilómetros de la zona de desove. Aun así, "fue la primera vez que una [grown-up American] anguila en los Sargazos", dice Castonguay. Anteriormente, sólo se habían localizado allí larvas. "Estábamos increíblemente emocionados".

Si más gobiernos federales, así como organizaciones de investigación, accedieran a invertir los recursos, añade Castonguay, estas anguilas no serían tan extrañas. La investigación de un tipo similar en Japón proporciona un estudio de cómo podría funcionar.

Al otro lado del mundo de los Sargazos, la anguila japonesa realiza un movimiento anual de 3.000 kilómetros desde Japón y los países limítrofes hasta la Dorsal de las Marianas Occidentales en el Océano Pacífico occidental. Con el apoyo del gobierno federal japonés y de otras organizaciones clínicas, los investigadores de este país han identificado un lugar de desove, han recogido huevos fecundados y han seguido a las anguilas identificadas nadando hasta su lugar de nacimiento, todas ellas hazañas nunca alcanzadas en los Sargazos. Han descubierto que las anguilas japonesas desovan durante un período de un par de días antes de la luna nueva, a profundidades de 150 a 200 metros, y que el desove se desencadena en parte por los cambios de nivel de temperatura que se producen cuando las anguilas pasan de aguas profundas a aguas menos profundas. Algunas anguilas, descubrieron, pueden generar más que cuando durante una temporada de generación.

Los esfuerzos de divulgación pública han sido también esenciales, afirma el biólogo de anguilas de la Universidad de Tokio, Michael Miller. El investigador que dirigió la mayor parte del trabajo de la anguila, Katsumi Tsukamoto -un investigador emérito de la Universidad de Tokio conocido como Unagi Sensei, o Dr. Anguila- ha trabajado mucho para aumentar la cuenta pública de las anguilas. Sus búsquedas han ayudado a crear la idea de que las anguilas son "algo más que una simple comida", afirma Miller. "Es algo [that's] componente de la sociedad japonesa y que vale la pena conservar", lo que ha ayudado a impulsar los esfuerzos para protegerlas.

Hanel está intentando hacer lo mismo con las anguilas del Sargazo, así como con otros tipos. Habla con la prensa y el público en general siempre que puede. Piensa, como muchos otros, que la salvación efectiva de estos animales depende de que haya una iniciativa mundial unificada para hacerlo. Pero mientras las fotos de los datos lleguen sólo cada pocos años, las respuestas a las preguntas sobre la generación y el bienestar de los tipos seguirán siendo ciertamente una sorpresa en algún lugar del medio acuático, al igual que las propias anguilas.

Este escrito apareció inicialmente en Revista Hakai así como se vuelve a publicar aquí con autorización.

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