Los leones de montaña de Los Ángeles se enfrentan al calor del empeoramiento de los incendios forestales

Este artículo fue publicado inicialmente en High Country News.

El 8 de noviembre de 2018, los equipos eléctricos dañados en el valle de Woolsey de California desencadenaron un incendio forestal que envolvió las montañas de Santa Mónica. El Woolsey Fire quemó a través de casi 100,000 acres de llegar en el borde occidental de la mejor ubicación de Los Ángeles, arruinando más de 1,600 marcos y también matando a tres individuos.

Este paisaje montañoso es el territorio de la casa de los fabulosos leones de montaña de LA, que en realidad han mantenido por debajo a pesar de la urbanización y la fragmentación del medio ambiente. Pero el fuego eliminó la mitad de su entorno que sigue siendo, incluyendo el 88% de las tierras del parque nacional en el Área Nacional de Recreación de las Montañas de Santa Mónica. Rachel Blakey, actualmente profesora en Cal Poly Pomona, se quedó en Los Ángeles en el momento del incendio y también comenzó a preguntarse cómo se vieron afectados los leones.

" Yo era una gran seguidora de los leones de la colina de Los Ángeles, como muchos angelinos", afirmó Blakey. "Y pensé, Dios mío, ¿qué ha ocurrido? ¿Cómo les ha impactado este incendio forestal, cuando actualmente tienen esta especie de ubicación acotada?".

Los resultados del estudio de Blakey y de sus coautores se publicaron en Current Biology el 20 de octubre. Utilizando la monitorización por GPS para trazar los viajes de los leones y la información del acelerómetro para grabar su actividad, ella y sus compañeros compararon las acciones de los animales a lo largo de los 15 meses anteriores y también posteriores al incendio.

Dos leones fallecieron en el incendio, pero muchos más lo pasaron mal para sobrevivir en los años posteriores. Blakey explicó que el paisaje carbonizado era un "paisaje lunar" sin la vegetación ni la cobertura que los felinos necesitan para asaltar su objetivo recomendado, los ciervos bura. Los leones se mantuvieron alejados de los lugares fundidos y tomaron amenazas más altas en busca de un hábitat mucho mejor, atravesando carreteras muy transitadas. Cuando llegaron a las zonas de los machos dominantes, se produjo un conflicto entre especies.

El investigador Jeff Sikich, que ha examinado la población de Santa Mónica durante más de 20 años, así como se ocupó de la investigación con Blakey, dijo en una reunión que más leones de montaña son asesinados por los automóviles que cualquier otro tipo de razón. Si el fuego les obligaba a cruzar las carreteras con más frecuencia, era muy probable que se produjeran muchas más muertes.

Un joven macho conocido como P-61 aguantó el fuego, pero al buscar un hábitat mejor acabó siendo una víctima indirecta del mismo. Fue el primer puma con collar que se grabó cruzando la 405, una autopista importante con mucho tráfico. Su cruce preliminar tuvo éxito, pero se adentró involuntariamente en el territorio de otro macho, que lo golpeó y lo expulsó. Más tarde, se le grabó considerando una segunda travesía. Pero esta vez su buena suerte se esfumó, y fue golpeado y muerto por un camión.

Los científicos informaron de que algunos ciudadanos manifestaron su temor a que los pumas se trasladaran a lugares más urbanizados. Sin embargo, su rastreo reveló que los felinos sólo aumentaron marginalmente su estancia en dichas zonas. Los gatos tienen una "fuerte tendencia a evitar estas zonas urbanas", afirmó Sikich, que se mantuvo incluso después del incendio. Por lo general, sólo invertían un 5% de su tiempo en las zonas urbanas, e incluso los más audaces no pasaban allí más del 15% de su tiempo. Cuando un león de montaña llamado P-64 se vio atrapado entre un lugar quemado y una zona urbana muy concurrida, eligió la vegetación humeante en lugar de la oportunidad del contacto humano. Quedó gravemente chamuscado, así como, al no poder buscar, murió.

Winston Vickers, veterinario de animales salvajes e investigador de la Universidad de California en Davis, trabaja con una población de leones de montaña igualmente aislada en las montañas de Santa Ana, al este de Los Ángeles. También ha visto casos en los que los animales prefieren arriesgarse a un incendio antes que invadir espacios humanos. "Cada vez hay más (poblaciones aisladas), sobre todo en posiciones como la costa de California", afirmó Vickers. Afirmó que la investigación es importante para ayudar a los investigadores a entender exactamente cómo el fuego puede influir en las poblaciones aisladas.

¿Cómo afectan los incendios a los leones?

El incendio de Woolsey de 2018 quemó casi 100.000 acres en los condados de Los Ángeles y Ventura y arrasó con grandes porciones del hábitat de los leones de montaña. Al buscar zonas de caza y de vida alternativas, estos animales en peligro de extinción son más propensos a experimentar encuentros arriesgados -y mortales- tanto con las autopistas como con los enemigos.

¿Asusta la luz a los pumas?

Una de las mejores cosas que puede hacer para mantener a los leones de montaña y a los pumas alejados de su propiedad sin causar ningún revuelo es instalar luces solares Nite Guard. Estas luces están diseñadas para disuadir a los depredadores sin la ayuda de ruidos fuertes u otras medidas desagradables.

¿Qué hacer si un puma le ataca?

Mantenga el contacto visual. Nunca corra al lado de un puma ni se aleje de él. No te agaches ni te pongas en cuclillas. Agite los brazos de forma agresiva, lance piedras o ramas, no se aleje.

¿A qué problemas se enfrentan los leones de montaña?

Los científicos coinciden en que la pérdida de hábitat y la caza excesiva son las principales amenazas para las poblaciones de pumas. Aunque los pumas son uno de los más adaptables de los grandes carnívoros, también son vulnerables a la extinción en algunas zonas.

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