Cómo es eyectarse de un avión militar

Cuando las cosas van terriblemente mal en un avión del ejército, la última esperanza del piloto es el dispositivo en el que se apoya: el asiento. Y no puede fallar, nunca antes.

El asiento eyectable de 200 libras, con sus 3.500 piezas aproximadamente, es un elemento de innovación asombroso que no sólo saca a los pilotos de un avión que se estrella, sino que también garantiza que salgan más o menos ilesos de la experiencia. Si el piloto se expulsa por encima de los 16.400 pies, donde el oxígeno es escaso, los sensores de la silla le permitirán la caída libre para que su propietario baje al aire respirable lo más rápido posible, y sólo entonces se abrirá ciertamente el paracaídas.

La empresa británica Martin-Baker, y también su compañera francesa Safran Martin-Baker France, controlan el 56% del mercado mundial de asientos eyectables. Sus asientos equipan las aeronaves de 93 fuerzas aéreas de todo el mundo, como el F-35 Joint Strike Fighter de Estados Unidos, el Rafale de fabricación francesa y el Eurofighter. Otros fabricantes importantes de asientos eyectables son la empresa estadounidense Collins Aerospace (cuyo asiento más reciente es el ACES 5) y los equipos rusos NPP Zvezda y AO. En total, los asientos eyectables han salvado aproximadamente entre 12 y 13.000 vidas desde mediados de la década de 1940.

El asiento más reciente de Martin-Baker en servicio es el Mk16. Así es como funciona.

Una complicada serie eruptiva.

Cuando el piloto tira de la manilla amarilla y negra del asiento a la altura de las rodillas, se desencadena una increíble reacción en cadena que comienza con tres rápidas oleadas consecutivas. Los asientos fabricados 30 años antes sólo tenían una oleada balística, cuya presión aplastaba al piloto con 20 Gs o más (eso es 20 veces tu peso corporal bajando sobre ti). Hoy en día, el expulsado "sólo" experimenta 18 Gs, que sigue siendo una cantidad considerable de presión que haría que cualquier persona se desmayara si la sufriera. (Los pilotos que vuelan en jets bóxer deben hacer frente a altas presiones G mientras navegan, incluso cuando no se eyectan).

Al tirar del mando se dispara el arma de eyección durante 2 segundos, comenzando la eyección a 50-55 pies por segundo. Al mismo tiempo, la cubierta de cristal del avión se rompe, sale volando o el asiento la atraviesa, dependiendo de la versión del avión. A continuación, el motor del cohete se descarga durante 0,2 segundos con un empuje de 5.000 libras, y luego un cohete lateral montado en la parte superior se dispara durante 0,05 segundos con un empuje de 584 libras adicionales. Este cohete lateral (situado a la izquierda de la posición del poste, y a la derecha de la parte trasera para aviones con 2 miembros de la tripulación) hace que ambos eyectados se lancen con instrucciones diferentes, con la persona en el asiento trasero siempre expulsando primero, para evitar ser arrojado por el cohete del asiento delantero.

Las correas se ajustan alrededor de las extremidades de los pilotos y se lanza un suministro de oxígeno de emergencia. A continuación, se abre un paracaídas de caída en la parte trasera del asiento de 214 libras. Al mismo tiempo, dos pequeños paneles de 16 pulgadas de largo y 8 pulgadas de ancho se abren a cada lado del asiento para mantenerlo derecho. Y todo esto ocurre en 1,35 segundos.

A continuación, la pequeña caja en la parte superior del asiento, que tiene el paracaídas primario (aprovechado por el piloto) se eleva lejos del asiento, el paracaídas de emergencia cae y, como el paracaídas principal se abre, el piloto y la parte de la cáscara del asiento negocio - aparte de un área bajo el trasero que contiene el paquete de supervivencia y un bote, que automáticamente explota en el agua. Estos cuelgan debajo del eyectado, desplegando sólo 5,5 segs después de haber dibujado el acuerdo de eyección con.

Además, los asientos Mk16 creados especialmente para el programa F-35 Joint Strike Fighter cuentan con un sistema de airbag de tres partes, denominado dispositivo de protección del cuello (NPD). Steve Roberts, jefe de desarrollo de servicios de Martin-Baker, afirma que las nuevas pantallas montadas en el casco que llevan los pilotos del F-35 son más grandes y pesadas que las anteriores, y también su centro de gravedad está por delante del eje de la cabeza, factores que aumentan el riesgo de lesiones en el cuello durante la eyección.

Para contrarrestar esto, dos bolsas de aire laterales se bombean justo después de que el acuerdo de eyección se haya dibujado para evitar que la cabeza se desplace hacia los lados. A continuación, se infla el tercer airbag, situado justo detrás del casco de seguridad. "La mezcla de las tres bolsas de aire actúa como un 'guante de botella' que sostiene la cabeza del casco para minimizar las cargas de inercia relacionadas con el cuello", afirma Roberts. En cuanto se suelta el paracaídas principal, esas bolsas disminuyen instantáneamente. Además, este asiento cuenta con un sistema de retención de brazos automatizado, a diferencia del pasivo que incluyen los asientos de eyección anteriores, para evitar que los brazos del piloto se golpeen durante la eyección.

El asiento Mk16 para el F-35 también tiene un "interruptor de equipo ligero" que la empresa añadió cuando las pruebas revelaron que los pilotos ligeros que utilizaban los nuevos cascos, mucho más pesados, corrían un riesgo menor de romperse el cuello durante la eyección. Una de las primeras cosas que verá el piloto cuando suba a bordo es un interruptor de palanca que muestra "normal" o "ligero". Si están en el grupo 'ligero', lo seleccionan y también incluye un par de fracciones de segundo a la eyección, pero implica que obtienen una salida algo más suave del avión", dice un representante de Martin-Baker.

¿Qué se siente al eyectar?

Expulsar hasta 65.000 pies de un avión que vuela a 700 mph es un proceso feroz. Independientemente de la progresión de la tecnología moderna a lo largo de las décadas, estás esencialmente descansando en una pequeña silla que ha sido propulsada por un cohete fuera de un avión que funciona mal, un paracaídas se abre, tú y el asiento se separan, y también aterrizas - difícil. Las piernas pueden romperse, las vértebras pueden ser presionadas.

Fue un inconveniente', dice uno de los expulsados, secamente. Permaneció en el asiento trasero de un avión cuando éste embistió a un pájaro en junio de 1999. La cubierta superior estaba destrozada y había sangre y vísceras por todas partes", afirma. No me di cuenta de que era el pájaro, creí que era el piloto y cuando miré hacia delante no estaba allí, así que salí despedido. Me dañé 5 vértebras y perdí un par de centímetros', afirma con ironía. De hecho, el piloto estaba allí, simplemente curvado en busca de daños, y también más tarde pudo aterrizar el avión.

Otro piloto, Paul Defoucaud, tenía 23 años cuando tuvo que eyectarse. No me preocupé en absoluto, tengo en cuenta que estaba hiperlúcido", afirma.

Pero un estudiante de piloto que tuvo que eyectarse después de que su avión chocara con un gran pájaro, afirma: 'Eres totalmente incontrolable cuando te expulsas y caes muy rápido. Estaba seguro de que había roto algo'.

Otra experiencia con un pájaro hizo que el comandante Matthew (los militares franceses piden que no se faciliten los apellidos de los que todavía están en activo) expulsara de su Mirage 2000-5. 'El único punto del que me desprendí fue mi zapato', dice, 'sin embargo, la decisión de abandonar el avión no es algo que se tome fácilmente. Sentí que había dejado de trabajar', afirma.

Los pilotos son reacios a retirar el asiento eyectable ya que 'entendemos que estamos condenando una herramienta de varios millones de dólares, gastada con el dinero de los contribuyentes', añade Matthew.

Los expulsados cuyas vidas se han conservado gracias a los asientos Martin-Baker se convierten instantáneamente en miembros del Club de la Corbata de Expulsión. En el evento de inducción durante el Salón Aeronáutico de París de junio, los capitanes de la Fuerza Aérea francesa Charles y Mikaël que fueron expulsados el 28 de septiembre de 2017 de su Mirage 2000N a sólo 200 pies del suelo, dijeron Ciencia Popular que ciertamente 'ambos tiraron del trato al mismo tiempo'. Mikaël, que sufrió una triple fractura en la pierna, afirma que "cuando expulsas, el lado derecho del cerebro simplemente toma el control y la adrenalina bombea con fuerza. Mi primera idea al aterrizar fue que volvería a ver a mis hijos'.

Muy pocos son los que tienen una doble eyección. El antiguo piloto de la Fuerza Aérea francesa José-Manuel Souvignet es uno de ellos. Se eyectó inicialmente como teniente en 1995. 'Mi Mirage 2000 fue derribado por los serbios sobre Bosnia. Expulsamos a 3.000 metros [9,843 feet] de elevación así como a 350 nudos con nuestro avión en llamas. Ambos caímos y nos rompimos una pierna en la región del oponente. Estuvimos prisioneros durante 104 días", dice, sin querer dar más detalles.

La segunda vez fue en 2008, cuando era teniente coronel. 'Estaba volando un Mirage 2000N cuando se cortó el suministro de gas .Lo dirigí a una zona neutral y también nos eyectamos a 200 pies y 190 nudos. La fuerza al aterrizar fue como si me hubiera caído del cuarto piso de una estructura'.

Pero gracias a esta innovación él, y otros innumerables, han vivido para contarlo.

Nota del editor: Esta historia ha sido actualizada desde su primera publicación.

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