¿Un dron hecho de palos? En el espacio de los vehículos aéreos no tripulados, cualquier cosa vuela.

El típico dron de aficionado se fabrica ensamblando piezas electrónicas en armazones de fibra de carbono o plástico. Pero a medida que estas máquinas voladoras siguen proliferando, vale la pena recordar que los drones pueden tener muchas formas.

Como caso extremo, consideremos un dron compartido recientemente en Twitter El cuadricóptero parece haber sido montado en un desafío. Con un cuerpo hecho de seis palos, el dron es poco más que rotores, cables y una unidad de control envueltos en un marco ultra minimalista. Una leyenda sobre él dice, en árabe, "Yemení hace aviones con tallos de qat". Durante al menos unos segundos, el avión no tripulado vuela, sobrevolando la zona.

Aquí está, en acción: 

Un helicóptero de bricolaje hecho en Yemen con palos y un simple motor. Hablando de la proliferación de drones, esto es lo más sencillo que se puede hacer. https://t.co/ZijUdQnxRM pic.twitter.com/1Kk6lvqwXf

- Samuel Bendett (@SamBendett) 28 de octubre de 2022

El dron es un recordatorio de que este tipo de dispositivos puede ser en realidad bastante sencillo. "Creo que la mayor ventaja de este diseño es que, una vez que se dispone de los materiales clave -una batería, un receptor, varios motores pequeños, hélices y cableado-, un dron de este tipo puede ensamblarse esencialmente 'sobre la marcha', valga el juego de palabras", dice Samuel Bendett, analista del Centro de Análisis Naval e investigador principal adjunto del Centro para la Nueva Seguridad Americana.

Lo que llama la atención es cómo este dron reduce la aeronave a un mínimo de piezas. La pequeña máquina voladora está compuesta por motores, componentes, controles y algo a lo que se pueda adherir. En este caso, palos literales, o tallos de la planta de qat.

"Obviamente, algo de experiencia construyendo y volando este tipo de cuadricópteros es útil para asegurarse de que el dron se puede estabilizar adecuadamente, pero muchos de esos requisitos y conocimientos están disponibles libremente en Internet también", dice Bendett. "El punto principal de este vídeo es que el armazón del cuadricóptero puede ensamblarse con cualquier producto disponible libremente. Y el resto de los componentes pueden adquirirse con relativa facilidad o incluso construirse o imprimirse en 3D si es necesario."

Piezas de recambio

El mercado moderno de los drones se basa en productos completos y empaquetados. Estos son fabricados por una variedad de empresas, aunque la china DJI ha sido durante mucho tiempo el líder de la industria en el bajo costo y la producción en masa de drones capaces. Los drones de DJI tienen una presencia tan duradera que, cuando Popular Science participó en una demostración de armas láser en octubre, sus drones fueron los objetivos.

Al ser un actor tan importante en el espacio comercial, los productos de DJI acaban teniendo un uso militar, lo que llevó a la empresa a prohibir las ventas tanto en Ucrania como en Rusia después de que esta última invadiera la primera en febrero. Los drones ya fabricados son la forma más fácil y rápida de llevar a los exploradores al cielo. Pero, como ilustra el dron de palo fabricado en Yemen, el conjunto puede hacerse con un puñado de piezas.

El ISIS, la insurgencia teocrática que durante unos años controló el territorio de Siria e Irak, fue capaz de construir sus propios drones. Estas aeronaves, en su mayoría de ala fija (o tipo avión en miniatura), empleaban madera contrachapada y espuma de poliestireno para sus cuerpos. Los sistemas de guiado procedían de tiendas de suministros electrónicos, diseñados para entrar en los kits de drones de bricolaje. Aprovechando el mismo mercado y obteniendo las piezas de los mercados fuera del territorio que controlaban, el ISIS pudo equipar sus propios aviones no tripulados a partir de la misma cadena de suministro más amplia que hace posible los aviones no tripulados producidos en masa.

Alimentos que vuelan

Lo que destaca del dron de palo es el minimalismo de su diseño, que sustituye el voluminoso plástico por palos destinados a ser desechados. Otra alternativa, como se presentó en una reciente conferencia de robótica, es fabricar un dron en el que las propias alas sean carga, consumible a la entrega.

En este caso, las alas del dron están hechas de pasteles de arroz.

"Los investigadores diseñaron el ala de este dron parcialmente comestible a partir de arroz inflado comprimido (pasteles de arroz o galletas de arroz, según a quién se le pregunte) debido a la similitud de este alimento con la espuma de polipropileno expandido (EPP). La espuma EPP es algo que se utiliza habitualmente como material para las alas de los drones porque es fuerte y ligera; el arroz inflado comparte esas cualidades". escribe Evan Ackerman de IEEE Spectrum.

Cortando pasteles de arroz en hexágonos y uniéndolos después con gelatina comestible, los investigadores lograron fabricar un ala similar a la espuma. La electrónica de este dron incluía un rotor, un motor, superficies de control en la cola y una batería. Con los pasteles de arroz empaquetados en plástico y unidos a la electrónica como ala, el dron es un desayuno aéreo para uno, diseñado como raciones de rescate que se pueden entregar por aire.

Palos y drones

Aunque los militares se quedarán con los equipos construidos para ese fin, la posibilidad de convertir una pequeña cantidad de componentes electrónicos en un kit de máquina voladora con sólo unos pocos materiales encontrados abre las posibilidades para el funcionamiento de los drones. En el campo, es fácil imaginar a los soldados con un kit de piezas de repuesto adaptando esas piezas para hacer un nuevo dron si su unidad construida está demasiado rota para funcionar. Incluso si todo lo que hace el dron de repuesto es un ruido y una distracción, la opción de un pequeño movimiento inesperado dirigido remotamente podría ser útil, distrayendo a las fuerzas hostiles mientras buscan cobertura o escapan. 

Con el objetivo de ensamblar los drones sobre el terreno, los kits podrían diseñarse para que funcionen para las fuerzas que tienen que viajar ligeras, entendiendo que el dron se ensamblará a partir de materiales forjados según sea necesario. Si un dron en kit se diseña para ser prescindible, las cuidadosas consideraciones para equilibrar un fuselaje durante cientos de horas de vuelo pasan a ser secundarias. En cambio, un dron minimalista, construido a base de basura, sólo necesita volar un momento, ser útil hasta que se estrelle y vuelva a ser basura.

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