Cómo los drones ayudan a vigilar el legado radiactivo de Kirguistán

Sobre la ciudad de Mailuu Suu, en el oeste de Kirguistán, el Organismo Internacional de Energía Atómica vuela con drones para controlar la radiación. Durante 22 años, de 1946 a 1968, los habitantes de Mailuu Suu extrajeron y procesaron mineral de uranio para la Unión Soviética. Décadas más tarde, aún quedan residuos, y la vigilancia es esencial para garantizar que la gente pueda vivir con seguridad en el entorno activamente contaminado por la producción de materiales nucleares. Los vuelos de los drones, captados en un vídeo compartido en línea el 4 de noviembre son una forma de que la nueva tecnología alivie la carga de la vigilancia del riesgo.

La ciudad de Mailuu Suu estaba íntimamente ligada a la extracción de material nuclear en la Unión Soviética, lo que significaba que la ciudad no aparecía en los mapas, estaba cerrada a los forasteros y se registraba oficialmente sólo como "Buzón 200." En el clima de la Guerra Fría, donde el espionaje era esencial para que las superpotencias rastrearan y estimaran el tamaño de los arsenales de armas nucleares, esto tenía cierto grado de sentido. También significaba que la geografía protectora del pueblo, en el valle de un río en una región propensa a los deslizamientos de tierra y terremotos, ayudaba a mantener a los residentes en su lugar, incluso cuando conducía a decisiones arriesgadas como el enterramiento de residuos cerca del pueblo.

Un accidente en 1958

En 1958, las fuertes lluvias y la actividad sísmica provocaron la rotura de una presa que empujó 14 millones de pies cúbicos de residuos radiactivos en el río Maylu-Suu que atraviesa la ciudad. Aguas abajo, el río desemboca en el valle de Ferghana de Asia Central, una zona dividida entre Kirguistán, Uzbekistán y Tayikistán, y una región en la que viven 14 millones de personas. La catástrofe de 1958 contaminó el río y las zonas situadas aguas abajo, dejando un legado visceral en el recuerdos de quienes lo presenciaron.

La preocupación de la ciudad, del gobierno de Kirguistán y de los observadores internacionales es que una catástrofe semejante pueda repetirse. Gran parte de los residuos del emplazamiento existen en forma de "relaves", es decir, el lodo que queda tras la extracción del mineral de uranio y su procesamiento con productos químicos. Además de los 23 emplazamientos de residuos, hay 13 emplazamientos de roca radiactiva en los alrededores de la ciudad. El cambio climático puede provocar un cambio en los patrones de lluvia y un aumento de la gravedad de las tormentas, lo que agrava el riesgo que suponen estos emplazamientos para toda la región.

Con el tiempo, será necesario remediar todos los emplazamientos, asegurando que ya no supongan una amenaza para los habitantes de la zona o de otros lugares. Antes de eso, está el trabajo constante de vigilancia de los residuos, que tradicionalmente ha sido realizado por personas a pie o, rara vez, por helicópteros. Ahora, los vehículos aéreos no tripulados (UAVS) o los drones se están ocupando del problema.

"El espectrómetro gamma a medida basado en UAV hará posible que los expertos exploren los emplazamientos sin necesidad de atravesar terrenos difíciles con mucho equipo", dijo Sven Altfelder, un especialista en seguridad de remediación del OIEA, en un de junio de 2021. "Al utilizar el UAV para llevar a cabo las tareas de supervisión, los expertos de la región podrán recopilar fácilmente los datos necesarios de forma rápida, evitando por completo los posibles riesgos físicos y radiológicos."

Un buen trabajo para un dron

La vigilancia con drones reduce el trabajo y el riesgo de revisar la zona a pie. Gracias a la capacidad de los sensores de los drones para transportar y cargar datos, también permite obtener una imagen más completa del riesgo radiactivo y de los lugares, cartografiados en tres dimensiones por el robot volador.

Otra ventaja es que los drones pueden detectar emplazamientos nuevos o no señalizados, ya que el escaneo exhaustivo de la región por aire facilita la localización de vertederos mal etiquetados o desconocidos. El pilotaje de los drones también es más fácil y barato que el uso de aviones con tripulación, y la formación de los pilotos de drones tiene menos obstáculos que la de los pilotos que realmente vuelan dentro de las naves que manejan.

La tecnología se probó en Alemania en 2020, demostrando que el dron puede producir un mapa de radiación fiable y preciso de los lugares parcialmente saneados. Este trabajo fue financiado por la Unión Europea y el gobierno alemán, que tiene un vínculo específico con Mailuu Suu. Cuando la ciudad se estableció como comunidad cerrada en 1946, entre los personas reubicadas para trabajar en ella había personas de etnia alemana, junto con tártaros de Crimea y soldados rusos que se habían rendido durante la Segunda Guerra Mundial.

Con la prueba de que el dron puede utilizarse para vigilar con éxito los yacimientos de Kirguistán, se espera que los expertos del país, y de otros países de Asia Central, puedan recibir formación para asumir el trabajo. El proyecto cuenta con el apoyo de los gobiernos de Kirguistán, Kazajstán, Uzbekistán y Tayikistán.

"Podremos utilizar los resultados obtenidos por el UAV para explicar los resultados de la remediación a la población local y demostrar que esas zonas son ahora seguras", dijo Azamat Mambetov, Secretario de Estado del Ministerio de Situaciones de Emergencia de Kirguistán, en el comunicado de junio.

El seguimiento con drones ayudará a orientar la recuperación y a demostrar su éxito. Esto, a su vez, podría ampliar las posibilidades en la región, con la esperanza por parte del OIEA de que un Mailu Suu saneado y seguro podría no sólo dejar de ser un riesgo, sino incluso convertirse en un destino para viajeros y turistas, deseosos de contemplar su belleza natural.

Vea un vídeo al respecto a continuación:

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